Zo snel moet je vliegen om de Melkweg te verlaten

Wetenschappers hebben de snelheid berekend die een ruimteschip nodig heeft om te ontsnappen aan de zwaartekracht van de Melkweg. Ruimtevaarders zullen het vermogen van hun raketten moeten opvoeren tot 537 kilometer per seconde.

De Melkweg Beeld epa

Dat is de conclusie uit een onderzoek van het Duitse Leibniz Instituut voor Astrofysica in Potsdam, zo meldt het wetenschapsblog NewScientist. De onderzoekers hebben de snelheid berekend die objecten in de uithoeken van de Melkweg nodig hebben om het zwaartekrachtsveld van het sterrenstelsel te verlaten.

Een ruimteschip zal volgens het onderzoeksteam een snelheid van 537 kilometer per seconde moeten halen, bijna 0,2 procent van de lichtsnelheid. Ter vergelijking: voor het ontsnappen aan de zwaartekracht van de Aarde is een snelheid van 11,2 kilometer per seconde vereist.

537 km/s. Haalbaar?
Onze huidige raketten zullen nooit in staat zijn de 537 per seconde te halen. Het zou gewoonweg te veel brandstof kosten. Ook de ionenmotor, NASA's laatste technologische doorbraak, komt bij lange na niet in de buurt.

Toch ziet Joss Bland-Hawthorn van het onderzoeksteam mogelijkheden. De astronoom voorziet een motor aangedreven door de energie die vrijkomt bij de combinatie van materie en zogenaamde antimaterie. Antimaterie bestaat uit antideeltjes, elementen die een soort tegenhangers zijn van 'normale' deeltjes. Als een deeltje tegen zijn antideeltje botst, komt er veel energie vrij. Met die energie wil Bland-Hawthorn de raketten van de toekomst aandrijven.

Voorlopig zal een dergelijke motor er niet van komen. Het onderzoek naar antimaterie staat nog in de kinderschoenen. 'Ik weet dat het een gek idee is,' zegt Bland-Hawthorn, 'maar als je genoeg materie en genoeg antimaterie hebt, bezit je voldoende energie om een ruimteschip de Melkweg uit stuwen.'

Melkweg tweemaal zo klein als gedacht
Om de snelheid te kunnen berekenen, moesten de onderzoekers eerst een schatting maken van de massa en omvang van de Melkweg. Daarvoor bestuurde het onderzoeksteam 90 sterren die zich met hoge snelheid door ons sterrenstelsel verplaatsen en vergeleek de gegevens met verschillende modellen van de Melkweg.

Het model dat het best paste bij de gegevens is veel kleiner dan de gebruikelijke schattingen van de omvang van de Melkweg. 'Men zei altijd dat het tweemaal zo groot was', licht Bland-Hawthorn de opmerkelijke onderzoeksuitkomst toe. 'Maar ons sterrenstelsel is niet zo groot als we dachten.'

Op basis van hun resultaten schat het onderzoeksteam de massa van de Melkweg op dat van zo'n 1,6 biljoen zonnen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.