Wetenschappers zetten vezels om in zetmeel: oplossing voor honger?

Plantenvezels kunnen in het laboratorium in zetmeel omgezet worden. Dat ontdekte een team van de Amerikaanse universiteit Virginia Tech. Ze denken dat de techniek die ze gebruikten veel toepassingen kan hebben, van het oplossen van honger tot eetbare verpakkingen.

Marc Seijlhouwer
Basilicumplantjes Beeld ap
BasilicumplantjesBeeld ap

Ze schrijven deze week in PNAS over hun uitvinding. Cellulose is de harde, voor mensen niet verteerbare wand van plantencellen. Zetmeel is één van de belangrijkste onderdelen van ons dieet en zit in granen, aardappels en tapioca. Het probleem is dat deze gewassen soms lastig te verbouwen zijn. Omdat alle planten cellulose bevatten, ook onkruid en planten die op elke grond groeien, betekent deze ontdekking dat er veel meer voedsel voorhanden zou kunnen zijn.

Ombouwen
Het ombouwen van onverteerbare plantencellen naar smakelijk eten is niet eenvoudig. 'Zetmeel en cellulose hebben dezelfde chemische formule,' zegt Y.H. Percival Zhang, die meewerkte aan het onderzoek, in het persbericht. 'Het verschil tussen de twee stoffen zit hem in hoe de moleculen aan elkaar vastzitten. Door een aantal verschillende enzymen achter elkaar op het cellulose los te laten, konden we die verbindingen ombouwen.'

Naast voedselvoorziening ziet Zhang meer toepassingen voor de uitvinding. Voedsel zou er bijvoorbeeld in verpakt kunnen worden op een milieuvriendelijke manier. Verpakkingen van maïszetmeel bestaan al, maar van goedkope plantenresten verpakkingsmateriaal maken spaart het milieu en kost weinig.

Een kanttekening bij het onderzoek: tot nu toe is alleen nog maar amylose gemaakt in het lab. Deze stof is ongeveer 20 procent van het zetmeel dat wij binnen krijgen en is moeilijk te verteren. Daarom is de voedingswaarde van amylose niet zo hoog als van de andere zetmeelsoort, amylopectine.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden