Wéér geen leven ontdekt op een verre planeet, maar dat kun je ook van de positieve kant bekijken

Beeld EPA

En de prijs voor grootste wetenschappelijke anticlimax van de week gaat naar... Ward Howard van de Universiteit van North Carolina. Samen met collega’s ontdekte hij dat op buurplaneet Proxima b waarschijnlijk in de verste verten geen leven te bekennen is.

Een grote teleurstelling voor science-fictionliefhebbers, die ­elkaar twee jaar geleden bij de ontdekking van Proxima b triomfantelijk de Star Trek-groet brachten (maak met uw hand een V met de spleet tussen uw ring- en middelvinger). De ontdekte planeet, waar mogelijk vloeibaar water en leven zou voorkomen, draait ­namelijk om de dichtstbijzijnde ster na onze zon. Met 40 biljoen ­kilometer belachelijk ver reizen, maar op kosmische schaal onze achtertuin en misschien ooit zelfs wel bereisbaar. De Russische miljonair Yuri Milner investeerde alvast miljoenen dollars voor laseraangedreven verkenners die – in theorie – in een paar decennia aan zouden moeten komen bij dit ‘zusje van de aarde’.

Nou Yuri, schiet ze maar een andere kant op die verkenners van je, want op Proxima b is het een dooie boel. De moederster braakt namelijk supervlammen uit met een overdosis energie en straling waarbij elke levensvorm die wij kennen het loodje legt, bleek deze week.

Sinds de jaren negentig vonden sterrenkundigen al meer dan 3.700 nieuwe planeten rondom andere sterren dan onze zon. Het onderzoek naar exoplaneten is momenteel een van de opwindendste vakgebieden van de wetenschap. Columbus vond met veel moeite één continent, nu leven we in een tijd waarin er aan de lopende band hele planeten worden gevonden.

Maar levensvatbare planeten: oef, die blijken dungezaaid.

Ik sprak ooit een bioloog gespecialiseerd in libellen. Met zijn vlindernet gaat hij de jungle in op zoek naar soorten die nog niet voorkomen in de biologieboeken. Hij zei: ‘Als ik lees over de miljarden die worden gestoken in de zoektocht naar buitenaards leven, schiet ik in de lach. We weten nog maar zo weinig over het leven hier op aarde. Het is haast pervers: buitenaards leven bestaat misschien niet eens, maar hier gaan we zeker veel verliezen.’

Pervers, al dat getuur naar de sterren? Dat toch ook weer niet. Als bioloog of natuurbeschermer zou ik het nieuws over verre planeten juist inzetten voor de eigen lobby. Want nu de teller op zo extreem veel nieuw ontdekte planeten staat, met zo weinig levensvatbare, kun je minimaal de conclusie trekken dat onze thuisplaneet echt héél bijzonder is qua biodiversiteit. Dus laten we er maar extra goed op passen.

Spock in Star Trek Beeld RV
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.