'Vrouwelijke wetenschappers zijn vaak te bescheiden'

Hulscher krijgt woensdag de Simon Stevin-prijs uitgereikt. De hoogleraar watersystemen, is pas de tweede vrouwelijke laureaat sinds 1998.

Suzanne Hulscher. Beeld Ivo van der Bent

Vrouwen zijn doorgaans te bescheiden en onderschatten hun eigen kunnen. Dit zegt Suzanne Hulscher, hoogleraar waterbeheer en watersystemen aan de TU Twente. Vandaag krijgt ze de titel Simon Stevin Meester, met een half miljoen euro vrij te besteden voor onderzoek één van de belangrijkste wetenschapsprijzen voor onderzoekers aan een Nederlandse universiteit. De andere winnaar is de Eindhovense robotonderzoeker Maarten Steinbuch. Daarmee staat de balans bij de jaarlijkse prijs, sinds 1998 uitgereikt door onderzoeksfinancier STW voor een uitmuntende technischwetenschappelijk onderzoek in Nederland, op 23 mannen en twee vrouwen.

Hulscher (49) is gespecialiseerd in de bodems van rivieren en kustzeeën. Zo onderzocht ze de zandbodem van de Noordzee, die allerminst een vlakke plaat is, maar een continu veranderend heuvellandschap. Die zandgolven kunnen zich rustig met tien meter per jaar verplaatsen. 'Dat lijkt weinig, maar in de loop der jaren kan dat grote invloed hebben op vaargeulen en pijpleidingen.' Het prijzengeld overweegt ze te besteden aan onderzoek naar hoe de bodemgolven veranderen in estuaria; gebieden waar de rivier uitmondt in de zee.

De tweede vrouwelijke winnaar tussen 23 mannen. Wat vindt u daarvan?

'Het valt me eerlijk gezegd nog mee. Deze prijs win je doorgaans pas als je al een flinke tijd hoogleraar bent. Bij mijn aanstelling in 2002 waren er in de vakgebieden techniek, natuur en landbouw ongeveer 4 procent vrouwelijke hoogleraren. Onder de winnaars van de Simon Stevin Meester-prijs bevinden zich dan nu 8 procent vrouwen; best een goede score.'

Toch maakt u zich wel druk om het gebrek aan vrouwen op topposities aan universiteiten.

'Klopt, in Twente leid ik de commissie die ervoor moet zorgen dat vrouwelijk talent makkelijker doorstroomt. De oplossing ligt deels bij de vrouwen zelf; vergeleken met mannelijke concurrenten stellen ze zich vaak te bescheiden op. Een vrouw zegt eerder dat ze heeft meegeholpen bij een project, terwijl een man in precies dezelfde rol eerder zal zeggen dat hij de kar heeft getrokken.

'Vrouwen zetten op hun cv eerder de publicaties die al verschenen zijn en waarvan ze de eerste auteur waren. Mannen komen met een hele waslijst, ook de studies die net aangeboden zijn aan een tijdschrift, maar nog niet geaccepteerd of die überhaupt nog geschreven moeten worden.

'Bij zulke verschillende manieren van presenteren ligt trouwens ook een taak voor beoordelingscommissies: schrijf in de vacaturetekst duidelijk op aan welke criteria de publicatielijst moet voldoen. Dan krijg je een eerlijkere vergelijking tussen de kandidaten. Op de universiteit Twente gaat het de goede kant op: 3 procent vrouwelijke hoogleraren in 2003, nu is dat al meer dan 13 procent.'

Door naar de inhoud. Wat is de spannendste ontwikkeling in uw vakgebied?

'Dat we steeds meer begrijpen van de langetermijngevolgen van het menselijk ingrijpen in rivieren en zeeën. Toen we in de jaren dertig van de vorige eeuw de afsluitdijk bouwden, hadden we daar nog geen idee van. Terwijl de Waddenzee zich nu nog aan het aanpassen is, doordat waterstromen zijn veranderd en op andere plekken dan voorheen zand weghalen en teruggeven.

'We werken nu hard aan het opzetten van de virtuele rivier in het programma RiverCare. Gemeenten, provincies en Rijkswaterstaat kunnen dan op de computer visualiseren wat voor ingrepen ze van plan zijn en wat de gevolgen daarvan zijn. De vaargeul dieper uitbaggeren? Zijgeulen aanleggen? Kribben vervangen door langsdammen?

'Alles heeft gevolgen, ook op de lange termijn. Vergeleken met kribben - die haaks op de stroomrichting staan - laten langsdammen het water bij hoge rivierstanden sneller naar zee stromen. Maar wat doet zo'n ingreep met de interactie tussen het water en het zand? Hoe verandert de erosie? Wat betekent het voor het onderhoud? Dat wil je allemaal vooraf weten. En daar slagen we steeds beter in.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.