Verlamde hand kan bewegen dankzij elektrische pulsjes

Gedachten omzetten in elektrische pulsjes kon al, net als pulsjes omzetten in spierbeweging. Nu de technieken zijn gecombineerd, kan Ian Burckhardt weer een glas inschenken.

Amerikaanse wetenschappers uit Ohio zijn erin geslaagd een vrijwel totaal verlamde man zijn eigen hand en vingers weer te laten gebruiken. De techniek lijkt op die waarmee verlamde patiënten met behulp van hun gedachten een robotarm of skeletachtig pak leren aansturen. Nieuw is dat deze patiënt zijn eigen hand weer kan gebruiken. 'Dat is psychologisch van groot belang. Er gaat niks boven je eigen ledematen', zegt onderzoeksleider en neurotechnoloog Chad Bouton. 'Mensen willen niet half mens/half machine zijn.'

Zes jaar geleden brak de 24-jarige Ian Burckhardt zijn nek bij een duik in zee - op een plek die minder diep was dan hij dacht. Sindsdien zit hij in een rolstoel. Tot twee jaar geleden kon hij alleen zijn schouders bewegen. Met behulp van de nieuwe techniek kan hij inmiddels een karaf leegschenken, een lepeltje oppakken en ermee in een glas roeren.

De onderzoeksgroep wilde een techniek met zo min mogelijk operaties. Het inbrengen van een hersenimplantaat in het motorgedeelte van het brein volstaat. Als de patiënt aan bepaalde handbewegingen denkt, brengt het implantaat die hersensignalen over naar een computer die ze vertaalt naar stroomstootjes die via een manchet om de arm bij de spieren terechtkomen.

Het zal nog jaren duren voordat de technologie buiten het laboratorium gebruikt kan worden, verwachten de onderzoekers. Onder meer omdat de apparaten die ervoor nodig zijn nu nog elke keer opnieuw moeten worden geijkt.

Aanhangwagen

De Nederlandse neurowetenschapper Nick Ramsey van het UMC Utrecht - niet betrokken bij deze studie - denkt dat deze technologie nooit in het dagelijks leven gebruikt gaat worden. 'Er zijn drie technici en een aanhangwagen met apparatuur nodig om de patiënt zijn hand te laten gebruiken.'

Echt baanbrekend vindt Ramsey het resultaat evenmin. 'Het is knap werk, maar ze combineren in feite twee bestaande technieken. De eerste is: het aflezen van gedachten om ze te vertalen in elektrische pulsjes. De tweede is: het gebruik van elektrische signalen om spieren aan het werk te zetten. Ook dat is een bestaande techniek.'

Ramsey, die onderzoek doet naar methoden om totaal verlamde patiënten weer te laten communiceren, vindt het ook een beperking dat de patiënt/ proefpersoon in deze studie via een plug op de schedel met een computer verbonden moet worden. 'Ik zie meer heil in implantaten die draadloos met elkaar communiceren. Eén in het brein en één in het verlamde lichaamsdeel. Deze onderzoeksgroep heeft een Ferrari-motor ontworpen, maar zonder auto eromheen. Fraai, maar wat we nodig hebben is een Volkswagen die het iedere dag doet. Minder spectaculair, maar wel voor iedereen bereikbaar.' Ramsey schat dat de zoektocht naar een Volkswagenformule nog 15 jaar gaat duren.

Patiënt/proefpersoon Ian Burckhardt prijst zichzelf gelukkig dat hij aan de studie mocht meedoen, ook al waren de driewekelijkse trainingssessies behoorlijk uitputtend. Daarbij moest hij proberen zijn verlamde hand en vingers weer te gebruiken - om de gewenste hersensignalen op te wekken. Het moment waarop hij zijn hand en vingers weer zag bewegen, zal hij nooit vergeten, aldus Burckhardt op een telefonische persconferentie. Hij durft weer te hopen op een toekomst waarin hij minder afhankelijk zal zijn van hulp van derden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden