Veel geld verdienen door te gamen: het kan, dankzij de onstuitbare opmars van e-sports

De opmars van e-sports is onstuitbaar. Alle eredivisieclubs hebben gamers in dienst, er is een eigen competitie. Ook het IOC let op, gezien de groeiende populariteit en waarde. Aan de Asian Games zijn e-sports al toegevoegd.

Gespannen gezichten op het openbaar toernooi voor FIFA 17 in het stadion van Heracles in Alemlo. Beeld Marcel van den Bergh

Veel geld verdienen door professioneel videogames te spelen, het wordt door de opmars van e-sports steeds gebruikelijker. Internationale wedstrijden tussen de beste gamers trekken tienduizenden toeschouwers, online zelfs honderden miljoenen. Investerende bedrijven zien in competitief gamen een gouden kans om de millenial-generatie te bereiken.

Heracles Almelo organiseerde twee weken geleden als eerste voetbalclub in Europa in eigen stadion openbaar toernooi voor FIFA 17, het voetbalsimulatiespel dat door de eredivisie is geadopteerd: alle clubs hebben minimaal een gamer een dienst, afgelopen seizoen werd de eerste compeitie in E-divisie afgewekt.

Volle stadions

Het grasveld van de Amsterdam Arena is komende zaterdag het strijdtoneel van de Benelux-kampioenschappen e-sports, met spelen als Counterstrike (schietspel), League of Legends (fantasy game) en Hearthstone (digitaal verzamelkaartspel.

'Daar verwachten we een paar duizend bezoekers', zegt Jaap Vissers van organisator ESL. Hij reist voor zijn werk de wereld over. 'We hebben net een toernooi in Sydney gehad, daarna in de Filipijnen. Ons grootste evenement in Polen trok dit jaar 173.000 toeschouwers en had online 46 miljoen unieke kijkers in twee weekenden.'

Volle stadions met lichtshows, vlammenwerpers en reusachtige trofeeën. Competitief gamen is big business. Volgens marktonderzoeksbureau Newzoo groeit de e-sportsomzet van 492 miljoen dollar in 2016 naar 1,5 miljard in 2020. Vooral sponsoring en de verkoop van mediarechten dragen bij aan de professionalisering van de sector. 'Ik ben in gesprek met bijna alle grote banken uit Nederland. Ook zij zien potentie om te investeren', zegt Visser.

(Tekst gaat verder onder afbeelding).

Onder de schaduwbrengende tentjes wordt gespeeld. Beeld Marcel van den Bergh

Stereotype

Het stereotype van de gamer als bleke puber op een zolderkamer klopt allang niet meer. De doelgroep is volwassen, en overal. Super Data Research becijferde dat consumenten vorig jaar 91 miljard dollar uitgaven aan interactieve entertainment, vooral aan spelletjes op de smartphone, pc en consoles. Online nemen spelers van over de hele wereld het tegen elkaar op.

In Azië is de populariteit als vanouds het hoogst. Vanaf 2022 worden e-sports als medaillesport toegevoegd aan de Asian Games, een variant op de Olympische Spelen. In Noord-Amerika (52,9 miljoen kijkers) en West-Europa (47,8 miljoen kijkers) groeit de sector sterk, mede door investeringen van grote merken als Intel, Gilette en VISA.

Peter Sprenger, topman bij Techonomy en universitair docent digitaal leiderschap aan de Rijksuniversiteit Groningen, legt de belangstelling van grote bedrijven uit: 'De jongere generatie is heel goed te bereiken met e-sports. Millennials lezen bijna geen kranten en kijken weinig televisie. Zij zijn opgegroeid met internet en zijn online te vinden.'

(Tekst gaat verder onder afbeelding).

Twee jonge spelers bekijken de wedstrijden. Beeld Marcel van den Bergh

Volgers van E-sports zijn volgens Newzoo overwegend jongvolwassen mannen, waarvan de meerderheid een vaste, vaak goedbetaalde baan heeft. Zij bezoeken gamewedstrijden of kijken online via livestreams of platforms als Twitch. Op YouTube is gaming na muziek het populairste genre. Het videokanaal van Justin Bieber wordt qua abonnees alleen overtroffen door gamer PewDiePie.

Kijken hoe iemand anders een game speelt, wat vinden jonge mannen daar leuk aan? Jaap Visser vergelijkt het met voetbal. 'Dat deed ik zelf graag bij de amateurs. Toen ik het drukker kreeg met werk ging ik in een bierelftal spelen. Nu heb ik alleen nog tijd voor wedstrijden op televisie. Zo werkt het met e-sports ook. Onze doelgroep is opgegroeid met gamen en heeft wel interesse in het spel, maar vaak niet de tijd of zin om zelf te spelen.'

Topgamers hebben die tijd wel, en dat loont tegenwoordig. De best verdienende e-sporter, Amerikaan Saahil Arora, verdiende ruim 2,8 miljoen dollar aan prijzengeld in de afgelopen vier jaar, als speler van het fantasy-spel Dota 2. Het uitgekeerde prijzengeld steeg in een jaar tijd met meer dan vijftig procent naar 93 miljoen dollar in 2016. 'Dat geld komt voor een groot deel van sponsors, maar sommige spelontwikkelaars steken hier ook geld in, of roepen de gamers zelf op om bij te dragen', zegt Visser.

(Tekst gaat verder onder afbeelding).

Meer lezen?

'Ik speel nu 15 tot 20 uur per week. Dat is eigenlijk te weinig.' Lees hier het interview met Koen Weijland, e-sporter namens Ajax.

De e-speler van AZ, Aristote Ndunu, wordt geïnterviewd op het toernooi bij Heracles. Beeld Marcel van den Bergh

In Nederland miljonair worden met gamen is voorlopig niet aan de orde. Gamekings-journalist Jan Johan Belderok nuanceert: 'Het is een sterk groeiende sector, maar de impact in Nederland is nog klein. Door ons versplinterde medialandschap bereiken e-sports alleen jongeren. Het grote geld zit in online multiplayer games die hier minder populair zijn.'

De generatiekloof dichten door veertig- en vijftigplussers massaal geïnteresseerd krijgen, dat ziet universitair docent Sprenger niet zo snel gebeuren. 'Ik game zelf niet, terwijl ik voor mijn werk veel met e-sports bezig ben. Toen ik opgroeide waren er geen videospellen, ik heb die interesse niet van jongs af aan kunnen hebben. Maar elk jaar groeit de groep mensen bij wie dat wel het geval is. Een kwestie van tijd.'

Met FIFA 17 trekken voetbalclubs jonge fans

Voetbalspel FIFA 17 is een van de games die het grote publiek bereikt. Alle eredivisieclubs contracteerden het afgelopen seizoen een specialist in het voetbalsimulatiespel, waarin gamers met animaties van bestaande voetballers tegen elkaar strijden. Zij vertegenwoordigden hun teams tijdens de eerste editie van de E-divisie. Ajacied Dani Hagebeuk bleef ongeslagen en won het eerste seizoen. De competitie was te volgen op het YouTube-kanaal van de E-divisie.

'Een slimme zet', zegt Jan Johan Belderok, presentator van het tv-programma Gamekings. 'Het is voor de clubs een goede manier om jonge fans aan zich te binden en contactmomenten te creëren buiten de wekelijkse voetbalwedstrijden om.'

De contractspelers van de eredivisieclubs vertegenwoordigen hun teams ook op internationale toernooien en zijn blikvangers op evenementen voor jonge supporters.

Heracles organiseerde deze maand als eerste voetbalclub in Europa een openbaar FIFA-toernooi op het grasveld in het eigen stadion in Almelo.

Volgens Techonomy-topman Peter Sprenger helpt FIFA de bekendheid van e-sports. 'Het is toegankelijk voor de mainstream: een game over voetbal. De echt grote titels hebben niks met traditionele sporten te maken, maar zijn schietspellen en fantasy games.'

Virtual Reality draagt de komende jaren ook bij aan de e-sportsopmars, voorspelt hij. 'Het wordt fysieker en intenser doordat gamers hun hele lichaam gebruiken.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden