Van 13-jarige ondernemer tot eregast bij opening Google

Als brugpieper begon hij zijn eerste bedrijf, een vergelijkingssite voor telefonie. Daarna ging het hard: inmiddels verkeert Ben Woldring (31) onder royalty en captains of industry, van Noord-Groningen tot Silicon Valley. Hij is morgen eregast als Google een groot datacentrum opent in Eemshaven.

Ben Woldring heeft advies voor jonge ondernemers: 'Begin zo jong mogelijk.'Beeld Jiri Buller

'Ik heb altijd ontzettend veel plezier met die jongen. Hij is niet somber, hij is niet ongerust. Hij is vrolijk en ziet altijd overal kansen.' Roger van Boxtel, oud-minister, hoogste man bij de Nederlandse Spoorwegen, over Ben Woldring, een wonderkind in het ondernemen.

Hij had zijn eerste bedrijf toen hij 13 was, een scholier nog, een joch. Woldring, inmiddels 31, doet aan prijsvergelijking via internet - welke telefoonabonnement is het goedkoopst, welke zorgverzekeraar biedt de beste voorwaarden. Hij heeft negen vergelijkingssites opgezet,van Poliswijzer.nl over verzekeringen in de zorg tot LookingforBooking, dat prijzen vergelijkt van hotelkamers. Zijn sites hebben jaarlijks zes tot zeven miljoen bezoekers, zijn onderneming, de Bencom Group, is een miljoenenbedrijf en hij beweegt zich met de souplesse van een arrivé in de wereld van de hotemetoten.

Van Boxtel bijvoorbeeld komt hij met enige regelmaat tegen in de Raad van Advies van ECP. Het is een platform over de informatiemaatschappij, waarvan ook Willem-Alexander, toen nog kroonprins, deel uitmaakte. Ben Woldring zit daar aan tafel met de top van onder andere Ziggo, KPN, IBM en Bol.com.

Woldring vertoeft veel onder de strakke pakken; notabelen, bestuurders, captains of industry. Vorige week hield hij een presentatie voor het medisch centrum van de Rijksuniversiteit Groningen als ambassadeur van kinderen met kanker. Morgen is hij in de Eemshaven eregast naast minister Henk Kamp bij de opening van een groot datacenter van Google. Hij onderhoudt al jaren intensieve contacten met Google, hij komt regelmatig in Silicon Valley.

Zijn vader: 'Ben heeft een netwerk, dat wil je niet weten.'

Woldring als dertienjarige ondernemer op zijn kamer in Usquert.Beeld Jelte Oosterhuis

Schermen bij de kroning

Ben Woldring was lid van het Nationaal Comité Inhuldiging dat drie jaar geleden het volksfeest organiseerde toen de kroonprins koning werd. Joop van den Ende, Ahmed Aboutaleb, Richard Krajicek en Kajsa Ollongren, toen rechterhand van premier Rutte, zaten in het comité, Hans Wijers, oud-minister en voormalig topman van Akzo, was voorzitter. En Ben, Ben Woldring uit Usquert op het Hogeland van Groningen, pal aan het wad, zat ook aan tafel.

'Hij was overduidelijk de jongste. En dat is hij natuurlijk nog steeds', zegt Ollongren, tegenwoordig wethouder en locoburgemeester van Amsterdam. 'Die jeugdigheid van hem vond ik het bijzonderst. Blos op de wangen, beleefd en bescheiden - het was ontwapenend. En tegelijk was hij als ondernemer zeer aanwezig in onze groep. Hij maakte indruk.'

In de grote steden waren op 30 april 2013 enorme schermen opgesteld die het publiek in staat stelden de inhuldiging te volgen. Het was het werk van Ben, die gebruikmaakte van zijn contacten bij KPN en Google.

Bernhard Sack is een Duitse ondernemer, vriend en generatiegenoot van Woldring. 'Ben brengt deals tot stand die ik vooraf niet voor mogelijk zou houden', bezweert hij. 'Hem lukt dat; hij kan mensen meenemen in zijn verhaal. Hij is dan heel erg gefocust. Hij is niet theoretisch of academisch, hij is sterk hands-on. Wij Duitsers vinden dat typerend voor de Nederlandse mentaliteit. Ben is een sterke aflevering van die mentaliteit.'

'Ontwapenend.' Roger van Boxtel gebruikt dezelfde typering als Ollongren. Van Boxtel was als minister verantwoordelijk voor de veiling van telefoonfrequenties. 'Zo heb ik hem leren kennen. Als een broekie. Maar reteslim. En echt op inhoud, hè. Hij wist precies wat hij wilde. Niet alleen bedacht hij het, hij regelde het ook. Dat is op en top een ondernemer. Mooi hè.'

Ga aan de slag

Of hij tips heeft voor startende ondernemers, vroeg het Dagblad van het Noorden in een interview. Ja, die heeft hij. 'Als je een goed idee hebt, laat je niet weerhouden.' Nog meer? 'Heb je een goed idee, overleg niet met te veel mensen. Ga aan de slag.'

En verder? 'Begin zo jong mogelijk.'

En wat nog meer? 'Voorkom managementlagen.'

Was dat het? 'Probeer businessplannen te vermijden.'

Is dat niet heel hard werken? 'Wat ik doe, zie ik niet als werken.'

Het perfecte idee

Het prille begin van het Rijk van Woldring blijft een steengoed verhaal. Hij is dus 13, zit als pieper op het Hogeland College in het nabije Warffum en besluit een website te bouwen als invulling van een vrije opdracht. In de bibliotheek haalt hij een 'Hoe maak je een website'-boek. En hij leert dat je de mensen een plezier doet met een nuttig onderwerp. Ben wist wel een nuttig onderwerp.

Het was 1998 en hij was gebiologeerd door de nieuwe telefonie. Door de mobiele toestellen en het technisch vernuft. Hij ging bij kennissen en buren langs om hun te vertellen dat ze riant konden besparen door bepaalde cijfers in te drukken vóór het eigenlijke telefoonnummer. Ze snapten er weinig van, die kennissen en buren, en Ben snapte weer niet dat zij het niet begrepen.

Nu had hij de oplossing: hij zou een website maken waarop de telefoontarieven helder als glas met elkaar te vergelijken waren. Hij werd uitgenodigd door het consumentenprogramma Kassa van de VARA, liet daar spontaan horen 'Je bent gek als je nog met KPN belt' en zijn doorbraak was een feit.

Hij was met het juiste idee gekomen op het perfecte moment. Hij zat in de schoolbanken en de kassa rinkelde. Tal van telecombazen wilden advertentieruimte kopen. Ze gingen elkaar bestrijden om een plek op zijn homepage. Ben ontving hen na schooltijd in het ouderlijk huis in Usquert, dat de allure heeft van een kasteeltje en voormalig kantoor is van de deftige bank Mees & Hope. Het werd het hoofdkwartier van de firma.

Van Boxtel: 'Ongekend toch, een superjonge jongen die iets in de markt zet dat iedereen gaat gebruiken.'

Ben wilde zich officieel vestigen. Hij werd weggestuurd bij de Kamer van Koophandel. Een kind kan geen bedrijf beginnen, was de boodschap, kom over vijf jaar terug. Ben wilde niet wachten en kwam terug met zijn moeder. Zij werd de eerste directeur van Bencom.

Jong en onverveerd

Laten ze je niet alle hoeken van de kamer zien als je letterlijk een kind bent in het zakenleven en je zit tegenover geslepen krachten? Een paar keer gebeurt het je. Maar je leert snel. En je hebt je vader. Die zegt dan: 'Ben, ik heb er niet zo'n goed gevoel bij.'

Maar je kunt toch gewoon te jong zijn? Ben Woldring heeft het juist als een voordeel ervaren: 'Als je leert skiën op je 30ste, je staat bovenop de berg en je moet omlaag, dan voel je de angst en de onrust. Maar een kind vliegt naar beneden, onverveerd. Je kent geen vrees als je jong bent.'

Zorgen

Zijn vader: 'We hebben er behoorlijk tegenaan geschopt. We hebben tegen Ben gezegd: ga spelen met je vriendjes. Wat is dit nou? Je gaat toch geen zaak beginnen?! Ik wil dat hij een lachende jongen blijft.'

Zijn ouders hebben hem altijd meegegeven: 'Ben, wat je ook doet, doe het eerlijk. Zorg dat je geen verkeerde dingen doet.'

Het doet zijn vader denken aan De eenzame fietser van Boudewijn de Groot:

Als hij maar geen voetballer wordt
Ze schoppen hem misschien half dood

Maar liever dat nog
Dan het bord voor zijn kop

Van de zakenman
Want daar wordt hij alleen maar slechter van

'Dat wil je niet hebben als ouders', zegt zijn vader. 'Het is waanzinnig. Je wilt dat je kind een normale jeugd krijgt. Dat hij niet terecht komt in die harde zakenwereld. Dat wil je je kind niet aandoen.

'Ik moet zeggen: het is allemaal goed gekomen. Het is zo gegroeid. En Ben is met zijn jeugdig elan en zijn doorzettingsvermogen heel ver gekomen.'

Jan Woldring, de vader, wordt door Ben, de zoon en enig kind, aangeduid als 'PA en m'n p.a..' Dit laatste staat voor personal assistent. Beide ouders komen uit het onderwijs, beiden staan op de loonlijst van hun kind. De vader is de toeverlaat van zijn zoon, zijn raadsheer en zijn vertrouweling.

Als dertienjarige met zijn vader en moeder in zijn ouderlijk huis in Usquert.Beeld Jelte Oosterhuis

Dat helpt; in de woorden van de vader: 'Ben blijft altijd heel erg zichzelf, met wie ook. Ik denk dat het een gave is.' Ben is geen praatjesmaker, nooit geweest. Het is voorgekomen dat hij zich niet wilde laten ophalen voor een of andere grote manifestatie waar hij moest spreken, op z'n 14de. 'Hij schaamde zich daarvoor tegenover zijn klasgenootjes', zegt de vader. 'Hij had tegen de organisatie gezegd: mijn vader brengt me wel.'

Erik Poel is tegenwoordig algemeen directeur van de Koninklijke Nederlandse Lawn Tennisbond. Hij kent Woldring uit 2000; Bellen.com van Woldring was gelanceerd en Tele2, waar Poel toen manager was, begon als enige concurrent van KPN. 'We konden elkaar helpen.'

Kind aan huis

Poel herinnert zich goed hoe geestig het was, hun eerste ontmoeting. Ben Woldring was 14. Zijn moeder reed hem vanuit het hoge noorden naar Amsterdam, naar het kantoor van Tele2 in de Ellermanstraat in Amsterdam Zuidoost. De moeder bleef in de auto wachten en de zoon kwam 'parmantig' naar boven om te onderhandelen over tarieven van banners.

Hoe kan een volwassen man, Poel dus, onderhandelen met een sproeten- en krullenkop van 14, zonder uit de plooi te geraken? 'Vergis je niet', antwoordt de manager, 'fysiek was het een joch, maar in zijn taal en presentatie was hij messcherp. Hij zag toen al wat er moet gebeuren om een markt op te schudden.'

Ben Woldring als student.Beeld Jelte Oosterhuis

Voor het betere begrip: KPN speelde de monopolist in die dagen. Voor Tele2, dat zich omhoog moest vechten, was een vergelijkingssite een prachtig podium om zich te presenteren. Zoals het voor KPN een stoorzender was. Ben Woldring vond het heerlijk om aan zulk spel mee te doen, weet Poel. 'Hij had een gruwelijke hekel aan monopolisten. Hij vindt dat er keuzes moeten zijn voor de mensen. Niet omdat het riante business is, maar omdat het beantwoordt aan zijn gevoel voor rechtvaardigheid.'

Is het uiteindelijk niet makkelijke handel? Verzamel tarieven, faciliteiten en voorwaarden en zet die overzichtelijk naast elkaar. Je zou bijna zeggen: een kind kan de was doen. 'Ben kan het beter dan iedereen,' reageert Poel. 'Hij is koploper. Dat was hij vanaf het begin en dat is hij nog steeds.

'Hij heeft een top-5 voor de beste bedrijven in een bepaalde sector. Het dwingt ondernemingen tot scherpe tarieven en vriendelijke voorwaarden. Het is grappig: een jonge jongen dwingt volwassen huisvaders op de knieën.'

Tot slot zegt Poel: 'Ik wil het hem niet aandoen een vergelijking te trekken met Bill Gates. Maar toch, ik ben manager geweest bij Microsoft, het gebeurde wel dat John Major, destijds premier van Engeland, Gates vroeg een paar uur langs te komen, opdat ze konden sparren.

'Dat meedenken, dat is ook bij Ben heel sterk ontwikkeld. Hij heeft weinig gestudeerd, daar had hij de rust niet voor. Hij is een natuurtalent. Hij was amper dertig en de Noordelijke Ontwikkelingsmaatschappij vroeg hem in de raad van commissarissen. Dat doen ze niet omdat hij zo'n aardige jongen is.'

En zijn zwakke kant?

Nu valt de directeur van de nationale tennisbond even stil. Dan: 'Ik zou zeggen, zijn backhand. De rest weet hij aardig te verbloemen.'

Carrière Ben Woldring

1985 Geboren in Usquert
1998 Begint eerste bedrijf vergelijkssite Bellen.com
2003 Haalt vwo-diploma aan het Hogeland College in Warffum
2003 Gaat studeren in Groningen. Business, later kunstgeschiedenis
2005 Wordt fulltime ondernemer en geeft studie eraan
2006 Europees ondernemer van het jaar onder de 25
2013 Nationaal Comité Inuldiging, lid koninklijke 'feestcommissie'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden