Turing toont aan dat je ondanks matige schoolprestaties nog steeds een genie kunt zijn

Wie het schoolrapport van de briljante wiskundige Alan Turing (1912-1954) nu terugziet, kon niet vermoeden dat we hier te maken hebben met een genie.

Alan Turing Beeld Veronique Smedts
Alan TuringBeeld Veronique Smedts

Hij had een zeker talent, maar zijn slordigheid zat grootse daden op het gebied van wiskunde flink in de weg. Aldus een schoolrapport uit 1929 over de latere wiskundige en grondlegger van de kunstmatige intelligentie Alan Turing. Het rapport van de Britse Sherborne School betitelt zijn beheersing van de Engelse taal matig, die van het Frans zwak en wat betreft wiskunde kon het dus allemaal best een stukje netter.

'Hij moet weten dat Cambridge (de universiteit, red.) stevige kennis zal eisen in plaats van vage ideeën', schrijft zijn natuurkundeleraar in strenge bewoordingen op het schoolrapport uit 1929. Daarin zijn weinig aanwijzingen te vinden dat we hier te maken hebben met een geniale wiskundige, aldus The Guardian gisteren.

Het rapport is onderdeel van een collectie parafernalia, brieven aan zijn moeder en persoonlijke items van Turing, die de komende maanden voor het eerst te zien zijn in het Fitzwilliam Museum in Cambridge.

Chemische castratie

De Brit Turing groeide uiteindelijk uit tot een van de grootste wiskundigen van de 20ste eeuw, die tijdens de Tweede Wereldoorlog de Duitse Enigmacode wist te kraken, de automatische sleutel waarmee de nazi's hun berichtenverkeer onleesbaar maakten. Het werk van de jonge wiskundige heeft de oorlog volgens sommige historici met een jaar bekort en mogelijk miljoenen levens bespaard.

Maar zijn verdiensten raakten in het puriteinse Engeland al snel ondergesneeuwd; na de oorlog werd hij verguisd om het praktiseren van homoseksualiteit en moest hij chemische castratie ondergaan om gevangenisstraf te ontlopen. De depressie die dit tot gevolg had, speelde mogelijk een rol in de zelfmoord die Turing in 1954 pleegde door een in arseen gedrenkte appel te eten.

Inmiddels is de Britse wiskundige en informaticus volledig gerehabiliteerd. Drie jaar geleden verscheen de film The Imitation Game over zijn leven en een jaar later de Nederlandse vertaling van de biografie Alan Turing - Het Enigma. De tentoonstelling Codebreakers and Groundbreakers is nog tot 4 februari volgend jaar in Cambridge te bezoeken.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden