Tjokvol stelsel ontdekt met drie 'leefbare' planeten

Er cirkelen drie 'leefbare' planeten rond de nabije dwergster Gliese 667C. Dat maakten sterrenkundigen dinsdag bekend. Het zijn superaardes: planeten die groter en zwaarder zijn dan onze eigen aarde, maar waarschijnlijk wel een vast oppervlak hebben, mogelijk met zeeën en oceanen.

Artist's impression van het Gliese 667C-stelsel. Beeld ESO

Gliese 667C is een kleine, rode dwergster, op slechts 22 lichtjaar afstand. Volgens Guillem Anglada-Escudé (Universiteit van Göttingen) en zijn collega's draaien er minstens zes en misschien wel zeven planeten omheen. Drie daarvan bevinden zich in de zogeheten bewoonbare zone, waar de temperatuur niet te hoog of te laag is voor vloeibaar water.

Wiebelende moederster
Door de zwaartekracht van een ronddraaiende planeet wiebelt de moederster een beetje. Dat kun je meten met een gevoelige spectroscoop. Op die manier waren eerder al een paar planeten bij Gliese 667C gevonden, met het HARPS-instrument op de 3,6-meter telescoop van de Europese Zuidelijke Sterrenwacht in Chili.

De ster is de afgelopen jaren ook met andere grote telescopen bestudeerd. Door alle beschikbare metingen samen te voegen en opnieuw uitgebreid te analyseren ontdekten de sterrenkundigen dat er sprake is van een compact, tjokvol planetenstelsel. De resultaten verschijnen in Astronomy & Astrophysics.

'Bewoonbaar' is natuurlijk niet hetzelfde als 'bewoond' - of er iets leeft op de drie superaardes is niet bekend. Maar Gliese 667C staat relatief dichtbij. Met een toekomstige generatie telescopen is het misschien mogelijk om aan de atmosferen van de planeten te snuffelen. Als daar zuurstof, ozon en methaan in voorkomt, moet er haast wel leven zijn.

Heldere dubbelster
Het uitzicht vanaf de planeten is in elk geval spectaculair. Gliese 667C maakt deel uit van een drievoudig stelsel. Behalve een rode 'zon' staat er dus nog een oogverblindend heldere dubbelster aan de hemel. Ook de andere planeten in het stelsel zijn opvallende verschijningen.

In hun uitgebreide vakpublicatie deinzen de astronomen niet terug voor wat speculatie. Zo suggereren ze dat er op een vierde planeet in het stelsel misschien ondergronds leven kan voorkomen. Ook sluiten ze niet uit dat sommige planeten van Gliese 667C bewoonbare manen hebben.

Van alle sterren in het Melkwegstelsel zijn rode dwergen het talrijkst. Er was al bekend dat ze vaak vergezeld worden door superaardes. Als één rode dwerg meerdere 'leefbare' planeten kan hebben, moeten er vele tientallen miljarden bewoonbare planeten in de Melkweg zijn.

De hemel rond de ster Gliese 667C. Beeld ESO
Het planetenstelsel rond Gliese 667C. Beeld ESO
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden