Sterrenkundigen ontdekken acht nieuwe 'exo-aardes'

Amerikaanse sterrenkundigen hebben minstens acht nieuwe leefbare exo-aardes en -superaardes ontdekt - planeten bij andere sterren die waarschijnlijk veel op onze eigen aarde lijken. Daarmee is het aantal bekende 'neefjes en nichtjes' van de aarde ongeveer verdubbeld. De astronomen presenteerden hun nieuwe ontdekkingen op de 225ste bijeenkomst van de American Astronomical Society (AAS) in Seattle.

Impressie van exoplaneet Kepler-10c.Beeld reuters

De planeten zijn gevonden door de Amerikaanse ruimtetelescoop Kepler. Ze verraden hun bestaan doordat ze eens per omloop voor hun moederster langs bewegen. Daarbij onderscheppen ze een piepklein beetje sterlicht. Uit de grootte van zulke helderheidsdipjes volgt de afmeting van de planeet. De acht nieuwe planeten zijn allemaal kleiner dan 25.000 kilometer - twee maal de middellijn van de aarde.

De acht bevestigde planeten draaien rond dwergsterren die minder licht en warmte uitstralen dan de zon. Maar ze staan op relatief kleine afstanden van hun moederster, en voor minstens drie van de acht is de temperatuur aan het oppervlak toch precies goed voor het bestaan van vloeibaar water. Van twee van deze drie, Kepler-438b en Kepler-442b, is het vrijwel zeker dat het om rotsachtige objecten gaat.

Minder energie

Deze twee planeten zijn maar 12 en 33 procent groter dan de aarde. Kepler-438b draait eens in de vijf weken rond zijn ster en ontvangt 40 procent meer energie dan de aarde. Kepler-442b doet bijna vier maanden over één rondje; hij moet het doen met ruim 30 procent minder energie dan de aarde.

Of er daadwerkelijk water op het oppervlak van deze twee planeten voorkomt, is niet bekend. Zelfs áls dat zo is, leeft er waarschijnlijk niets, want dwergsterren vertonen vaak energierijke uitbarstingen van dodelijke röntgenstraling. Even een kijkje nemen is er ook al niet bij: de planeten staan op honderden lichtjaren afstand.

Kepler heeft ook twee kandidaat-planeten gevonden die rond zonachtige sterren draaien. Dat zouden echte tweelingzusjes van de aarde kunnen zijn. Eén daarvan, KOI 5737.01, is slechts dertig procent groter dan de aarde en heeft een omlooptijd van ruim één jaar, aldus Fergal Mullaly van het Kepler Science Office. Het wachten is op een onafhankelijke bevestiging dat het hier inderdaad om een planeet gaat. 'Dat zal niet meevallen,' zegt Mullaly, 'maar onmogelijk is het niet.'

Op de AAS-bijeenkomst zijn vandaag in totaal 554 nieuwe exoplaneetkandidaten bekendgemaakt, allemaal gevonden door Kepler. Daar zitten ook veel superaardes tussen, maar die bevinden zich meestal niet in de bewoonbare zone van hun moederster.

Impressie van een exoplaneet.Beeld reuters
Beeld epa
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden