Speurders naar aliens hebben mogelijk veertig jaar komeet onderzocht

Speurders naar buitenaards leven hebben zich mogelijk veertig jaar vastgebeten in een piepje dat toch niks met groene mannetjes te maken heeft. Volgens Amerikaanse astronomen is het befaamde WOW!-signaal van 15 augustus 1977 in een radiotelescoop in Ohio veroorzaakt door waterstof in de staart van een onopgemerkte komeet.

De sterrenregen wordt veroorzaakt doordat de aarde door een zwerm stof- en gruisdeeltjes trekt. Het gruis is afkomstig van een komeet. Beeld anp

En het mooie is dat die hypothese de komende twee jaar nog te testen is ook, als de verdachte kometen 266P/Christensen en P/2008 Y2 (Gibbes) weer aan de hemel verschijnen. De eerste in januari 2017, de tweede een jaar later.

Het WOW!-signaal dankt zijn naam aan de aantekening die astronoom Jerry Ehman destijds met potlood op de computerprint van de waarnemingen schreef. Opvallend was de enorme intensiteit ervan en de golflengte van 21 centimeter, die van neutraal waterstof afkomstig moet zijn. Die geldt onder jagers op signalen van aliens als de meest logische keus voor radioverkeer. Een tweede signaal is nooit meer gezien.

De radiotelescoop kan de verdachte komeet in 2017 en 2018 bekijken.

De twee verdachte kometen komen uit rekenwerk van astronoom Antonio Paris van het St. Petersburg-college in Florida. Beide hemellichamen waren in 1977 nog niet ontdekt, maar moeten volgens hem in het gezichtsveld van de Big Ears-radiotelescoop hebben gestaan. Die dubbele schotel, jaren geleden afgebroken, had een vaste kijkrichting, waardoor het signaal hoe dan ook maar kort te horen was. Een dag later waren de komenten alweer verder.

Volgens Paris stoten kometen genoeg waterstof uit om met een radiotelescoop zichtbaar te zijn. Maar radio-astronoom Mike A. Garrett, directeur van onderzoekslab ASTRON in Dwingeloo, heeft zijn twijfels. 'Als de staart in waterstof zo helder is, hadden we meer van dit soort signalen moeten zien, ook al in de jaren zeventig.' Zelf denkt Garrett overigens eerder aan een vreemde interferentie dan een intelligente bron van WOW! Maar eventueel is hij wel bereid om de grote radiotelescoop van Westerbork in 2017 en 2018 op de kometen te richten. 'Tenzij de echte experts natuurlijk denken dat het echt kansloos is.'

Ontvang elke dag de Volkskrant Avond Nieuwsbrief in uw mailbox, met het nieuws van vandaag, tv-tips voor vanavond, en alvast zes artikelen uit de krant van morgen. Schrijf u hier in.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.