'Slapende' komeetlander neemt contact op met aarde

Komeetlander Philae die sinds november vorig jaar op 67P/Churyumov-Gerasimenko staat, is ontwaakt en heeft contact opgenomen met aarde. Zaterdagavond om half elf zagen medewerkers van ESA's vluchtleidingcentrum in het Duitse Darmstadt totaal onverwacht datapakketjes binnenkomen die afkomstig bleken van de kleine lander.

Een artist's impression van komeetlander Philae. Beeld belga

Philae moest enkele dagen na de landing in slaap worden gebracht omdat zijn accu's leeg waren. Doordat de lander na drie keer stuiteren vermoedelijk in een spelonk was terechtgekomen, vingen de zonnepanelen te weinig licht, en konden de accu's niet worden bijgeladen.

ESA heeft lange tijd de hoop gekoesterd dat Philae wakker zou worden als de komeet dichter bij de zon zou komen, maar het bleef angstwekkend lang stil. Zaterdagavond kwamen als een geschenk uit de hemel ineens driehonderd pakketjes data binnen. Dit betekent dat het invallende licht nu voldoende kracht heeft om de accu's bij te vullen.

De zonnepanelen moeten minimaal 20 watt vermogen leveren om hem in staat te stellen contact te leggen met moedersatelliet Rosetta, die om de komeet cirkelt en als verbindingsofficier met de aarde dient. Uit de verstuurde data blijkt dat er inmiddels 24 watt wordt opgewekt. 'De lander is gereed voor onderzoek', aldus missieleider Stephan Ulamec van de Duitse ruimtevaartorganisatie DLR.

85 seconden

Lang heeft het contact niet geduurd: slechts 85 seconden. Niettemin bleken de gegevens zondag nog een verrassing te herbergen: de lander is al langer wakker, maar was nog niet in staat data te versturen. Er zitten nog achtduizend datapakketjes in het geheugen van Philae die wachten op verzending. Als die gegevens ook op aarde zijn ontvangen hopen de ruimtevaartwetenschappers te kunnen achterhalen wat er zich de afgelopen dagen heeft afgespeeld op de komeet.

Eerdere pogingen contact te leggen met Philae mislukten tot nu toe. Het is ook nog steeds een raadsel wat de exacte locatie is van de lander. Maar nu het apparaat ter grootte van een wasmachine eindelijk weer teken van leven geeft, moet het makkelijker worden te herleiden waar hij precies staat.

ESA hoopt dat met de wederopstanding het onderzoek naar komeet 67P kan worden uitgebreid, nu de lander vanaf het oppervlakte kan meten wat er gebeurt als de zon genaderd wordt en de temperaturen oplopen. Zodra er voldoende energie wordt opgewekt, zal ook een nieuwe poging worden gedaan in de komeet te boren, om zijn samenstelling te onderzoeken. Een eerste poging in november mislukte. In augustus zal 67P de zon het dichtst genaderd zijn en ESA heeft goede hoop dat Philae ten minste tot dat moment onderzoek zal kunnen doen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.