Satellietjes mogen meeliften bij volgende komeetreis ESA

Het is The Hitchhiker's Guide to the Galaxy, maar dan in het echt; ruimtevaartorganisatie ESA bezoekt over enkele jaren een ruimterots en biedt een lift aan maximaal zes kleine satellieten. Het wordt de eerste keer dat dergelijke cubesats - satellietjes met een omvang van tien bij tien centimeter - buiten een baan om de aarde worden gebracht. Universiteiten en bedrijven van ESA-lidstaten mogen plannen indienen.

Een komeetinslag.Beeld ESA

Tijdens de missie die in 2020 begint, wordt Didymos bezocht, een asteroïde van ongeveer 800 meter waaromheen een maantje van 170 meter draait. ESA zal net als tijdens de huidige Rosettamissie een lander op de asteroïde zetten. De CubeSats zullen ter plaatse hun eigen onderzoek gaan doen. Het idee is ook om te testen hoe kunstmanen onderling een netwerk tot stand kunnen brengen.

De kans dat werkelijk zes Cubesats meegaan is niet erg groot, zegt Ian Carnelli, die namens ESA de missie leidt, in een persverklaring. 'Vermoedelijk zullen in de praktijk twee grotere satellieten van tien bij dertig centimeter nodig zijn om bruikbare wetenschappelijke data op te leveren.'

Tijdens de missie zal ook worden getest of het mogelijk is de baan van een komeet te veranderen. Dit is onderdeel van NASA's Double Asteroid Redirection Test. Daarbij wordt een projectiel op de ruimtekei afgeschoten en wordt bekeken of de impact de baan veranderd heeft. Het programma wil onderzoeken of in de toekomst de baan kan worden aangepast van kometen of asteroïden die een gevaar opleveren voor de aarde.

Inslag Rusland

De directe aanleiding voor dit programma is de meteoriet die in 2013 boven de Russische stad Tsjeljabinsk fikse schade veroorzaakte. De vuurbal en de schokgolf die deze ruimtekei veroorzaakte, werd destijds door talloze camera's vastgelegd.

Vanaf 2022 wordt het speuren naar gevaarlijke objecten geïntensiveerd als in Chili de Amerikaanse Large Synoptic Survey Telescope in gebruik genomen wordt. Deze ruimtekijker met een 3.200 megapixel camera, speurt drie keer per week de hemel af en is gevoelig genoeg om de meeste brokstukken in de omgeving van de aarde op tijd op te sporen.

Mocht zo'n gevaarlijk brokstuk ontdekt worden, dan kan de mensheid nu nog niet veel uitrichten. De cubesatmissie van ESA in 2020 moet helpen daarin verandering aan te brengen.

Ruimtevaartorganisatie NASA werkt ook aan een Asteroid Redirect Mission, waarbij een kleine asteroïde wordt gevangen met een opblaasbare 'boodschappentas', die het ruimtebrok in een baan om de maan brengt. Halverwege het volgende decennium zullen astronauten aanmeren, bodemmonsters nemen en deze naar de aarde brengen.

De inslag in Tsjeljabinsk.Beeld Reuters
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden