Ruimtetelescoop Kepler geeft de geest

De Amerikaanse ruimtetelescoop Kepler heeft de geest gegeven. Dat maakte NASA woensdagavond bekend. Kepler, gelanceerd in maart 2009, heeft de afgelopen jaren met succes jacht gemaakt op planeten bij andere sterren.

De Kepler-ruimtetelescoop. Beeld ap

Kepler ontdekte bijna drieduizend kandidaatplaneten, waarvan er inmiddels ruim honderd zijn bevestigd. Daar zitten veel gasvormige reuzenplaneten tussen, maar ook rotsachtige planeten die kleiner zijn dan de aarde.

Een paar Kepler-planeten bevinden zich in de 'bewoonbare zone' van hun ster, waar de temperatuur goed is voor het bestaan van water aan het oppervlak. Op die planeten zou leven kunnen voorkomen.

Nauwkeurig
De Kepler-missie zou aanvankelijk drieënhalf jaar duren, maar werd begin vorig jaar verlengd tot 2016. In juli viel echter een van de vier reactiewielen uit, die nodig zijn voor de precieze standregeling. Dinsdag gaf een tweede reactiewiel de geest. Met slechts twee resterende reactiewielen kan de telescoop niet langer nauwkeurig gericht worden.

Toch verwacht hoofdonderzoeker William Borucki nog veel opzienbarende ontdekkingen. Sterrenkundigen kunnen namelijk nog jaren vooruit met het analyseren van alle meetgegevens die tot nu toe zijn verzameld. Het is heel goed mogelijk dat Keplers 'heilige graal' alsnog gevonden wordt: een exoplaneet die als twee druppels water op onze eigen aarde lijkt.

Volgens adjunct-projectmanager Charles Sobeck kan de ruimtetelescoop de komende jaren misschien nog wel voor andere doeleinden worden gebruikt. In 2017 lanceert NASA een nieuwe planetenjager, TESS geheten. Die moet planeten opsporen bij sterren in de buurt van de zon.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.