Ruimtescheepje vouwt zeilen uit en zeilt nu op de zon

LightSail, de particulier gefinancierde microsatelliet die zonlicht gebruik voor voortstuwing, heeft zijn zeilen succesvol uitgevouwen. Het ruimtescheepje met een zeil van ongeveer 32 vierkante meter is bedoeld om te onderzoeken of in de toekomst verre ruimtereizen gemaakt kunnen worden met behulp van grote zonnezeilen.

Lightsail.Beeld -

Doordat het doek van LightSail constant wordt gebombardeerd met fotonen afkomstig van de zon, wordt er een minieme maar constante kracht op uitgeoefend. Doordat buiten de atmosfeer geen luchtweerstand is, zal het ruimtevaartuig steeds een beetje sneller gaan, waarbij uiteindelijk honderden of zelfs duizenden kilometers per seconde afgelegd kunnen worden.

Dat zal bij LightSail niet gebeuren. De eerste vlucht is vooral bedoeld om te kijken of het zeil kan uitklappen (geslaagd) en of communicatie met de aarde mogelijk is. Dat laatste bleek de afgelopen dagen een heet hangijzer. De software aan boord van het satellietje ter grootte van een melkpak bleek nogal wat bugs te bevatten, waardoor het kunstmaantje enkele keren uit beeld raakte. Maar telkens wist LightSail toch weer contact te leggen met de grondstations in de Verenigde Staten, van waaruit gisteren het commando werd verstuurd het zeil uit te klappen.

Zichtbaar

Nu dat is gelukt, zal het zeilscheepje door de weerkaatsing van het zonlicht vermoedelijk ook vanuit Nederland zichtbaar zijn als het komt overvliegen. Dat zal vooral 's ochtends vroeg zijn, kort voor zonsopkomst. Het best zichtbaar zal LightSail vermoedelijk op 14 juni zijn, om 4.06 uur. Of het zo lang in een baan om de aarde blijft, is overigens onzeker; doordat het zeil is uitgeklapt en door de relatief lage hoogte van enkele honderden kilometers, zal de zeer ijle atmosfeer het vaartuigje gestaag afremmen, waardoor het waarschijnlijk snel zal terugvallen en verbranden in de dampkring.

Eerdere passages zijn mogelijk ook vanuit Nederland zichtbaar, zoals vannacht. Op de site Satellite Prediction Passes staat hoe laat LightSail ongeveer over komt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden