Ringen Saturnus zijn mogelijk veel ouder dan gedacht

Het ringenstelsel van Saturnus bevat wellicht meer materie dan tot nog toe werd aangenomen. Dat blijkt uit berekeningen aan de botsingen tussen r...

Door Govert Schilling

Het ringenstelsel van Saturnus bevat wellicht meer materie dan tot nog toe werd aangenomen. Dat blijkt uit berekeningen aan de botsingen tussen ringdeeltjes onderling en tussen ringdeeltjes en meteorieten. De resultaten laten de mogelijkheid open dat het ringenstelsel al miljarden jaren oud is en misschien al is gevormd ten tijde van het 'grote bombardement' in de begintijd van het zonnestelsel, toen ook de grote inslagbekkens op de maan zijn ontstaan. De hoeveelheid materie in de ringen van Saturnus wordt doorgaans geschat door te kijken naar de hoeveelheid licht die zij absorberen als ze vóór een ster langs schuiven. In 1983 werd uit zulke waarnemingen geconcludeerd dat de hoeveelheid ringmateriaal rond Saturnus vergelijkbaar is met de massa van de 400 kilometer grote maan Mimas. Maar de nieuwe berekeningen laten zien dat daarbij onvoldoende rekening is gehouden met de samenklontering van ringdeeltjes. Als dat samenklonteringsproces wordt meegenomen, zou de totale hoeveelheid ringmaterie driemaal zo groot zijn. En dat heeft gevolgen voor de bepaling van de ouderdom ervan: grotere ringdeeltjes worden minder snel donker van tint onder invloed van kleine meteorietinslagen. Juist de helderheid van de ringdeeltjes van Saturnus was tot nu toe aanleiding om te veronderstellen dat het ringenstelsel relatief jong is (ongeveer 100 miljoen jaar). Maar die schatting is nu op losse schroeven komen te staan.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden