Pygmeeën zijn klein omdat ze kort leven

Niet ondervoeding, maar een lage levensverwachting heeft er via natuurlijke selectie toe geleid dat pygmeeën klein blijven, zo hebben onderzoekers ontdekt.

Dat schrijven onderzoekers van de universiteit van Cambridge deze week in het tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences. Hun hypothese ondergraaft de huidige verklaring dat de beperkte lengte van pygmeeën te wijten is aan slecht eten.

Pygmeeënstammen
De onderzoekers keken naar twee pygmeeënstammen op de Filipijnen, de Aeta en de Batak, waarvan de vrouwen gemiddeld 140 centimeter lang worden en de mannen 150. Ze worden niet oud: de Aeta hebben bij geboorte een levensverwachting van 16,5 jaar, de Batak van 24 jaar.

Uit de studie blijkt dat er niets mis is met hun groeisnelheid, die tot een leeftijd van twaalf jaar net zo hoog ligt als bij westerse kinderen. Daarna valt de groei echter stil, terwijl westerse tieners nog gemiddeld 30 centimeter doorgroeien.

Dat dit niet te wijten is aan slecht eten zou blijken uit een vergelijking met Masai krijgers in Kenia. Die eten eveneens niet optimaal, maar groeien prima.

Vruchtbaarheidspiek
De onderzoekers signaleerden daarnaast dat de pygmee-vrouwen een paar jaar eerder hun vruchtbaarheidspiek bereiken dan de vrouwen van andere stammen. Dat leidt tot hun stelling dat de pygmeeën zich via evolutie zo ontwikkeld hebben dat ze eerder hun volwassen bouw bereiken dan andere mensen.

De lage levensverwachting wijten de onderzoekers aan tropische ziekten, de slechte levensomstandigheden en andere gevaren van de oerwouden waarin de pygmeeën leven.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden