Philae treft mogelijk bouwstenen voor het leven aan op komeet 67P

Komeetlander Philae heeft organische moleculen gevonden op de komeet waar de sonde vorige week is neergestreken. De vondst ondersteunt mogelijk de theorie dat kometen bezorgers zijn van bouwstenen voor het leven op aarde, miljarden jaren geleden.

De komeet 67P/Churyumov Gerasimenko. Beeld ap

De ontdekking is gedaan door Cosac, een van de meetinstrumenten aan boord van Philae. Het in Duitsland ontwikkelde apparaat is een zogenoemde gaschromatograaf, dat de zeer ijle atmosfeer van komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko heeft onderzocht. Hoe complex de structuur van de aangetroffen moleculen is en waaruit ze precies bestaan, is nog niet bekend. Het team van wetenschappers dat de ontdekking heeft gedaan, zegt de data eerst verder te moeten analyseren.


'De term organische moleculen is vrij breed', zegt planeetonderzoekster Daphne Stam van de TU Delft. 'Op veel plekken in het heelal komen koolstofverbindingen voor.' Pas als sprake is van complexe structuren als aminozuren of eiwitten, zou dat een sterke aanwijzing zijn dat kometen mogelijk een bijdrage hebben geleverd aan het ontstaan van leven op de jonge aarde.

Goed nieuws

De vondst is niettemin goed nieuws, reageert astronoom Carsten Dominik van de Universiteit van Amsterdam. Als kometen complexe molecuulstructuren bevatten, betekent dit vrijwel zeker dat deze ook op de jonge aarde zijn terechtgekomen, aldus Dominik. Daar hebben ze mogelijk een bijdrage geleverd aan het opstarten van het leven. 'Of dit zo is en hoe dit precies in zijn werk is gegaan, is nog niet duidelijk.'


Op meteorieten zijn al eerder organische moleculen aangetroffen. Dat ze op een komeet zijn gevonden, is volgens Domonik voor het eerst. Uit analyses van stofstaarten van passerende kometen was de aanwezigheid ervan al gebleken.


De komende dagen en weken zullen de wetenschappers proberen vast te stellen wat de exacte samenstelling is van de gevonden moleculen. Stam: 'Het is een hele puzzel om dat uit te vinden, en het moet zorgvuldig gebeuren.' De kans dat sprake is van een aardse besmetting, acht Stam niet groot. In het verleden zijn weleens bacteriën op de maan gevonden die later van aarde afkomstig bleken. 'Tegenwoordig wordt er veel beter op gelet dat de onderzoeksapparatuur geen besmettingen heeft.'

Boringen

Uit boringen die Philae in de komeetkern heeft gedaan, blijkt verder dat deze voornamelijk uit ijs bestaat, bedekt met een laag stof van 10 tot 20 centimeter dik. De samenstelling van het stof wordt onderzocht.


Philae is vorige week vrijdag, 57 uur na de landing op komeet 67P/C, in slaap gebracht omdat de accu's waren uitgeput. Doordat Philae in de schaduw van een rotspartij is geland, vingen de zonnepanelen onvoldoende licht om de accu's te kunnen bijladen. De vluchtleiding van ruimtevaartorganisatie ESA in Darmstadt heeft op het laatste moment de bovenkant van de lander 35 graden gedraaid, zodat er meer zonnecellen in het licht staan. De hoop is dat de accu's zich de komende tijd weer enigszins zullen opladen, zodat de lander over enige tijd wellicht weer kan worden wakker gekust.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.