'Paaiende palingen zijn nooit gevonden'

‘Onder zo natuurlijk mogelijke omstandigheden nabootsen hoe palingen tot reproductie komen, is voor mij de essentie. Hun zwemtocht van zesduizend kilometer van Europa naar de Sargassozee leidt tot seksuele rijping....

Het nabootsen van deze migratie is van belang omdat niemand ooit paaiende palingen in de Sargassozee heeft gezien. Het is als zoeken naar een speld in een hooiberg. Er zitten zo’n een miljoen palingen op tien van de tweeduizend vierkante kilometer Sargassozee. De kans dat je ze vindt, is zeer klein, temeer daar ze op vijfhonderd meter diepte paaien. Er zijn alleen ronddrijvende larfjes opgevist.

We gaan de palingen met implantaten uitrusten, die geleidelijk hormonen afgeven. In een paar jaar kunnen we daarmee paling tot reproductie krijgen.

Als de palingen wegtrekken uit Europa naar de Sargassozee, zijn ze nog in een prepuberaal stadium; hun geslachtsrijping is nog niet op gang gekomen.

De afgelopen twee jaar hebben we palingen laten zwemmen in buizen: de mannetjes waren in drie maanden geslachtsrijp, de vrouwtjes moesten we nog stimuleren met hormonen voordat ze geslachtsrijp zijn. We kunnen de eitjes bevruchten, maar de larfjes gaan allemaal dood.

Er is onvoldoende timing: de bevruchting is niet op het juiste moment, en de ontwikkeling van de eitjes gaat met grote schokken, door de wekelijkse injecties. Daarom willen we implantaten gaan gebruiken die heel geleidelijk hormonen afgeven. Die geleidelijkheid is er ook in de natuur als de palingen de Atlantische Oceaan overzwemmen naar de Sargassozee.

We willen het mechanisme ontrafelen waardoor de natuurlijke reproductie op gang komt. Het doel is te begrijpen hoe dat lukt, zodat het onder gecontroleerde omstandigheden kan worden herhaald.

We willen de migrerende paling ook met zenders uitrusten. Als je weet waar ze zwemmen, kun je ook de natuurlijke condities nabootsen. Als er voldoende geld komt, kan dit onderzoek in vijf jaar rond zijn.

Glasalen zijn bedreigd; er komt mogelijk een handelsverbod. Dat speelt de commerciële kweek van paling in de kaart. We kunnen niet om bioproductie heen, zeker niet nu de oceanen worden leeggevist. Wat wij doen, kan bijdragen aan het herstel van de palingpopulatie.

Mocht de paling uitsterven, dan is er de mogelijkheid om later opnieuw palingen uit te zetten. Alleen in uiterste noodzaak. Want kweek leidt ertoe dat de genetische diversiteit wordt beperkt.’

Marieke Aarden

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden