NieuwsTelescoop

Opvolger telescoop Hubble verliest al onderdelen nog voor hij gereed is, lancering opnieuw uitgesteld

Ingenieurs staan bij de enorme spiegel van de James Webb ruimtetelescoop, de opvolger van Hubble.Beeld NASA

Op de James Webb telescoop, de bijna 9 miljard dollar kostende opvolger van de immens succesvolle ruimtetelescoop Hubble, lijkt geen zegen te rusten. Nadat Nasa in maart had bekendgemaakt dat de lancering opnieuw wordt uitgesteld (tot mei 2020, ruim tien jaar na de aanvankelijk beoogde lanceerdatum), is bij recente tests gebleken dat de telescoop nu al onderdelen verliest.

Nasa’s projectleider Greg Robinson verklaarde vorige week dat ogenschijnlijk ‘wat schroeven en ringetjes’ van de telescoop zijn gevallen tijdens een verplaatsing bij fabrikant Northrop Grumman. Ingenieurs vonden de losse onderdelen tussen een ruimte voor akoestische tests en een ruimte waar trillingtests worden uitgevoerd.

Reusachtig zonnescherm

Volgens Robinson zijn de onderdelen vermoedelijk afkomstig van het reusachtige zonnescherm, dat de optische delen moet afschermen van direct zonlicht. ‘Het is geen vreselijk nieuws’, noteerde de website SpaceNews uit zijn mond, ‘maar goed nieuws is het evenmin’. Volgens de projectleider is de kans klein dat de loslatende delen tot nieuw uitstel zullen leiden: ‘Ik denk nog steeds dat we in 2020 zullen gaan.’

In de wetenschappelijke wereld wordt reikhalzend uitgekeken naar de lancering van JWST, omdat de ruimtetelescoop dieper het heelal in zal kunnen kijken en met een hogere detaillering. De gevoelige instrumenten moeten het mogelijk maken om de oudste sterren en sterrenstelsels te bekijken. Ook zal de telescoop straks de atmosfeer kunnen bestuderen van exoplaneten – werelden die rond andere sterren dan de zon draaien. Gehoopt wordt te kunnen ontdekken of er bijvoorbeeld zuurstof in de dampkring zit of waterdamp aanwijzingen voor buitenaards leven. Deze combinatie van functies maakt dat de JWST wel het Zwitserse zakmes van de astronomie wordt genoemd.

Dat de lancering zo lang op zich laat wachten, heeft te maken met de complexiteit van het ontwerp, maar ook met het gegeven dat JWST in tegenstelling tot Hubble niet gerepareerd kan worden als componenten niet blijken te functioneren. Daarvoor vliegt de nieuwe telescoop straks te ver van de aarde. Dus wil Nasa er zeker van zijn dat alle onderdelen goed functioneren. De vondst van losse schroeven doet dat vertrouwen geen goed.

Vanwege alle problemen heeft de ruimtevaartorganisatie een onafhankelijke commissie ingesteld die onderzoek doet naar de problemen. Naar verwachting zal deze aan het eind van de maand verslag uitbrengen. 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden