Op de valreep opnieuw de ruimte in

André Kuipers gaat in 2011 voor een half jaar naar het internationale ruimtestation...

Van onze verslaggever Peter van Ammelrooy

AMSTERDAM ‘De mens zal echt niet op dit bolletje blijven.’ Dat antwoordde de Nederlands ruimtevaarder André Kuipers twee weken geleden in de Volkskrant op de vraag of de eerste landing op de maan, veertig jaar geleden, nog navolging zal krijgen.

De mensheid moet nog even wachten, maar de mens Kuipers zal over twee jaar opnieuw de aarde tijdelijk verlaten. De Nederlandse arts heeft deze week gehoord dat hij is geselecteerd voor een bemande Europese ruimtereis, voorzien voor eind 2011.

Kuipers (50) zal met een Russische Soyuz-capsule naar het International Space Station (ISS) worden gevlogen. Hij verblijft er een half jaar. Zijn eerste ruimtereis – vijf jaar geleden – duurde nog geen elf dagen. ‘Ik ben heel blij met het vooruitzicht dat ik opnieuw de ruimte in ga’, zegt Kuipers. De Amsterdammer was in 2004 de tweede Nederlander in het heelal, na Wubbo Ockels in 1985.

Waarom de keuze op Kuipers is gevallen en niet op de Duitser Hans Schlegel – de andere kandidaat – is onduidelijk. Nederland heeft hard gelobbyd. Op een ESA-conferentie in Den Haag vorig jaar november trok minister Maria van der Hoeven (Economische Zaken) ‘enige miljoenen euro’s’ extra uit voor de verdere ontwikkeling van het ISS om een plek voor Kuipers veilig te stellen.

Als pleister op de wonde maakte Jean-Jacques Dordain, de directeur-generaal van de Europese ruimtevaartdienst ESA, woensdag bekend dat de eerstvolgende trip naar het ruimtestation door een Duitser zal worden gemaakt.

Of Schlegel voor die missie in 2013 of 2014 in aanmerking komt, is de vraag. Van de acht actieve Europese astronauten is hij met 57 jaar nu al de oudste. De gemiddelde leeftijd is 50 jaar. De ESA zegt geen leeftijdsgrens te hanteren. De dienst noemde evenwel vorig jaar een leeftijd tussen de 27 en 37 jaar als ideaal voor sollicitanten naar de baan van astronaut. In een vraaggesprek met het ANP zei Kuipers woensdag dat een vlucht in 2015 ‘voor mij hoogstwaarschijnlijk te laat zou zijn geweest.’

De Duitser die na hem het heelal betreedt, is vermoedelijk Alexander Gerst. Die begint volgende maand aan zijn opleiding. Gerst hoopt vurig tot de eerste Europeanen te behoren die na 2020 op de maan zal landen. Kuipers mag dan in 2011 de ruimte invliegen, daarna kan het nog wel een decennium duren voordat weer een Nederlander aan de beurt is.

Bij de astronauten die dit jaar door de ESA zijn geselecteerd, zit geen Nederlander. In het verleden gingen er vijf tot tien jaar voorbij voor de Europese dienst een grote wervingscampagne hield om nieuwe ruimtevaarders te zoeken.

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden