Ook buiten de sterrenstelsels zit het heelal vol met sterren

De helft van alle sterren in het heelal bevindt zich niet in een sterrenstelsel maar in de lege 'intergalactische' ruimte. Die opzienbarende conclusie trekken Amerikaanse astronomen in een artikel in weekblad Science. Tot nu toe werd altijd gedacht dat zulke 'verweesde' sterren tamelijk zeldzaam moesten zijn.

Govert Schilling
De Melkweg boven de Malediven. Beeld epa
De Melkweg boven de Malediven.Beeld epa

Sterrenstelsels, zoals ons eigen Melkwegstelsel, zijn kolossale verzamelingen van vele miljarden sterren. Bij ontmoetingen van twee stelsels kunnen sterren de ruimte in geslingerd worden, door onderlinge zwaartekrachtsstoringen. Maar niemand had verwacht dat het aantal ronddolende sterren zo groot zou zijn.

Met het CIBER-raketexperiment zijn nu metingen verricht aan de zwakke infrarode achtergrondstraling in het heelal (niet te verwarren met de kosmische achtergrondstraling die van de oerknal afkomstig is). Die achtergrondstraling blijkt relatief grote ruimtelijke fluctuaties te vertonen: in de ene richting is hij wat helderder dan in andere richtingen in de ruimte.

De statistische eigenschappen van die variaties wijzen uit dat de achtergrondstraling afkomstig is van een enorm aantal afzonderlijke sterren in de intergalactische ruimte. Uit de intensiteit van de straling volgt dat het aantal sterren tussen de sterrenstelsels ongeveer even groot is als in de stelsels.

Er was al bekend dat een groot deel van de materie in het heelal zich in de ruimte tussen de sterrenstelsels moet bevinden, maar algemeen werd aangenomen dat het daarbij om ijl gas zou gaan. Nu blijkt dat er in totaal ook triljarden sterren rondzweven die bij geen enkel sterrenstelsel horen.

undefined

De lancering van de CIBER-raket. Beeld ap
De lancering van de CIBER-raket.Beeld ap
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden