Ontdekkers 'arseenbacterie' gaan niet in op kritiek

AMERSFOORT -- Met veel tam-tam kondigden ze vorige week de ontdekking aan van wat inmiddels de beroemdste bacterie ter wereld is. Maar nu er van alle kanten kritiek op hun Science-publicatie komt, geven geomicrobioloog Felisa Wolfe-Simon en haar collega's niet thuis.

Felisa Wolfe-Simon Beeld afp

'Ik ga me niet via de media mengen in een publieke discussie over een wetenschappelijke kwestie,' mailt Wolfe-Simons co-auteur Ronald Oremland.

Buitenaards leven
Op een live uitgezonden persconferentie van NASA maakte Wolfe-Simon donderdagavond de ontdekking bekend van een bacterie die het fosfor in zijn DNA kan vervangen door arseen. Volgens astrobiologen wijst dat erop dat leven veel flexibeler is dan altijd is gedacht, en dat de kans op het vinden van buitenaards leven dus ook groter is.

In Nederland waren het vooral de Amsterdamse microbiologen Jef Huisman en Hans Matthijs die, onder andere in NRC Handelsblad, de vloer aanveegden met het artikel. 'Dit had nooit zo in Science gemogen,' zegt Huisman. 'Ik weet niet wat daar fout is gegaan.' Matthijs suggereert dat het Amerikaanse tijdschrift bij auteurs van eigen bodem misschien niet altijd even kritisch is als het gaat om spraakmakende resultaten.

Ook Amerikaanse microbiologen zijn skeptisch. Volgens Lou Sherman (Purdue University) is zeker niet onomstotelijk aangetoond dat de bacterie arseen in zijn DNA kan opnemen. En Jim Grover (University of Texas) denkt dat procedurele fouten tot onjuiste gevolgtrekkingen hebben geleid. Overigens is iedereen het erover eens dat de bacterie zeer bijzondere eigenschappen heeft. Beslist Science-waardig, aldus Matthijs, maar dan met een andere titel, inleiding en conclusie.

Vreselijk verhaal
De ontdekkers willen echter niet ingaan op alle kritiek. 'Een wetenschappelijk debat wordt niet via de pers uitgevochten,' mailt Felisa Wolfe-Simon, na lang aandringen. Dat moet volgens haar via peer reviewed publicaties. De Canadese microbiologe en blogger Rosie Redfield ('Hoe kon zo'n vreselijk verhaal gepubliceerd worden?') werkt inmiddels al aan een gepeperde ingezonden brief naar Science.

Wolfe-Simons co-auteur Ariel Anbar kijkt overigens niet echt op van alle commotie. 'Elk grensverleggend artikel wordt kritisch ontvangen, en zo hoort het ook. Skepsis en debat vormen de kern van de wetenschappelijke methode.'

 Dit had nooit zo in Science gemogen. Ik weet niet wat daar fout is gegaan.  
Microbioloog Jef Huisman
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden