Onderzoekers oogsten eerste buitenaardse tomaat

Wageningse plantenonderzoekers hebben voor het eerst een rijpe tomaat gekweekt op Marsgrond, zij het in een kas in Wageningen en op bodem die hooguit qua samenstelling lijkt op die van Mars. Niettemin, zegt hoofdecoloog Wieger Wameling van Alterra, is het een doorbraak. 'Hij is rood, je kunt hem in principe eten. En belangrijk: er is dus zaad voor een nieuwe ronde.'

De op marsgrond gekweekte tomaat heeft de omvang van een cherrytomaat. Qua grootte vergelijkbaar met de tomaten op de afbeelding. Beeld anp

Het eerste Marstomaatje is ongeveer twee centimeter groot en eigenlijk een cherry-tomaat. In de Wageningse kas staan meer tomatenplanten op Marsgrond, waarvan er enkele onrijpe vruchten dragen of bloeien. Ze zijn in april ingezaaid.

De onderzoekers in Wageningen doen al enkele jaren proeven met plantengroei op grondsoorten die zo goed mogelijk lijken op die van Mars of de maan. De kunstmatige bodem wordt door de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa verkocht aan researchers. Twee jaar geleden gaf een eerste proef redelijke resultaten, maar geen eetbare producten.

In deze twee reeks zijn die er wel, zegt Wameling. 'Eerder haalden we al rijpe radijs boven op Marsgrond.' Nog belangrijker noemt hij het dat de erwtenplanten het goed blijken te doen. 'Die leggen stikstof vast in de bodem, wat belangrijk is voor plantengroei.' Prei, bieslook en spinazie deden het minder goed.

(Tekst gaat verder onder foto).

Zo ziet het grondoppervlak van de planeet Mars eruit. Beeld NASA

De Wageningse plantenonderzoekers noemen de resultaten in de tweede ronde niettemin opmerkelijk. Op de barre Marsbodem is de opbrengst aan biomassa nog steeds ongeveer de helft van die op de beste aardbodems. Het succes komt vooral doordat in de gebruikte Marsbodem het organisch afval van de eerste serie proeven werd gemengd. 'Daardoor is er meer voeding en is water ook beter vast te houden. Het is als een tweede seizoen op Mars, waarin het dus al behoorlijk goedkomt. Zodra er zaad komt, is de cirkel echt te sluiten.' De proeven op de nagebootste Maangrond verliepen overigens veel minder gunstig, vooral omdat maangruis relatief scherp is.

De eerste cherrytomaat is in principe eetbaar, denkt Wameling, maar voor hij het uitprobeert wil hij eerst een analyse laten doen op zware metalen die veel in de Marsbodem zitten. Volgend jaar hoopt hij proeven te gaan doen waarbij ook levende wormen in de bakken met Marsgrond worden toegevoegd. 'Uiteindelijk wil je een echt ecosysteem bouwen. Vermoedelijk ondergronds, vanwege de kosmische straling aan het oppervlak.'

Mede-oprichter Bas Lansdorp van het Mars-One project heeft al langer contact met de Wageningse onderzoeker en is enthousiast over de eerste rijpe Mars-tomaat. Mars-One wil binnen een kwarteeuw mensen op de Rode planeet brengen, en heeft intussen honderd kandidaten toegelaten tot de selectie voor het enkeltje Rode Planeet.

Lansdorp: 'Dit is echt goed nieuws. Wij hopen onze Marskolonisten een zo groot mogelijk deel van hun voedsel zelf te laten verbouwen, zodat het niet van Aarde hoeft te komen. Het interessante van Wiegers werk is dat tot nu toe alles wat hij probeert te verbouwen op Marsgrond gewoon lukt. Dat is best wel verrassend, eigenlijk.'

Ruimtesla

Sinds augustus staat er in het International Space Station (ISS) iets nieuws op het menu: sla van eigen kweek. De Romaanse sla is afkomstig van zaadjes die in juli werden geplant en grootgebracht met behulp van microzwaartekracht en lichtbakken met gekleurde led-lampjes.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.