Nieuwsnatuur

Onderzoek toont aan dat planten locaties onthullen van dode lichamen in bossen

Een mistig bos in Norfolk, Engeland.Beeld Getty Images

Planten gebruiken om lijken op te sporen, het klinkt als het plot van een vergezochte CSI-aflevering, maar onderzoekers denken dat dit een succesvolle zoekstrategie kan zijn om vermiste lichamen te vinden. 

Waar planten doorgaans een obstakel vormen – lijken bedekt door struiken en bladeren, zijn vrijwel onmogelijk te vinden, kan de lichtweerkaatsing wellicht aanwijzingen geven over de locatie van dode lichamen, schrijven de Amerikaanse onderzoekers in het vakblad Trends in Plant Science.

Als een lichaam vermist blijft, begint al na enkele uren een luguber ontbindingsproces, waarbij chemische stoffen zoals stikstof uiteindelijk het lichaam uitlopen en de grond intrekken. Planten zuigen deze stoffen via hun wortels op. Onderzoekers uit Tennessee denken dat de plantenchemie door deze voedselopname verandert, en daarmee ook het lichtspectrum van planten. Zulke spectrale veranderingen kunnen opgepikt worden met de juiste meetapparatuur en daarmee locaties van dode lichamen in dichtbeboste omgevingen onthullen aan een forensische team.

Een extra groene bladkleur kan bijvoorbeeld een hint zijn voor een nabijgelegen lijk. Bij menselijke ontbinding komt veel stikstof vrij, een stof die planten gebruiken om bladgroen, het groene pigment van bladeren, aan te maken. Extra stikstof kan dus leiden tot extra groene bladeren. De vergroende bladeren reflecteren voortaan licht met andere golflengtes wat te zien is in het lichtspectrum.

Ander voorbeeld: cadmium, een metaal dat rokers door sigaretten vooral in hun lichaam krijgen, kan bladgroenkorrels aantasten en daarmee de lichtopname van planten verstoren. Ook dit denken de onderzoekers terug te kunnen zien in de lichtstralen die de bladeren reflecteren. Leefstijlkeuzes zoals rookgedrag of gebruikte medicijnen kunnen zo allemaal unieke plantveranderingen opleveren.

De onderzoekers fantaseren al over drones met sensoren en forensisch teams die de aarde afspeuren naar verdachte lichtspectra van planten. De onderzoekers maken zich daarbij geen zorgen over verstoringen als ontbindende dierenlichamen die óók invloed hebben op plantengroei.

Zo blijkt uit onderzoek naar de ontbinding van varkens- en konijnenlichamen, dat menselijke ontbinding gevarieerder is dan die van andere dieren. Bovendien ontbinden menselijke lichamen langzamer. Dit zal volgens de onderzoekers ook mensunieke veranderingen in de plantenspectra teweeg brengen.

De onderzoekers zijn inmiddels aan de slag op de zogeheten ‘body farm’ van de University of Tennessee, een plek waar wetenschappers ontbindingsprocessen bestuderen aan de hand van lijken die aan de wetenschap gedoneerd zijn. De wetenschappers focussen op hoe de nabije flora bij dodelijke lichamen verandert enkele dagen en weken nadat een lichaam begint te ontbinden.

‘De beloofde toepassingen klinken heel nuttig, maar het zijn allemaal nog hele theoretische ideeën die ver van de praktijk afstaan’, zegt forensisch onderzoeker bij het Nederlands Forensisch Instituut Stefan Uitdehaag, niet betrokken bij het onderzoek. ‘Ontbinding is een complex en variabel proces en de verschillen tussen ontbinding van een mens en van een dier zijn erg klein. Daarom lijkt het me moeilijk om uit plantengroei af te lezen of er een mens of een dier onder de grond ligt.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden