nieuws ruimtevaart

Onbemande Crew Dragon-capsule landt in Atlantische Oceaan na zesdaags bezoek aan ruimtestation ISS

De onbemande testcapsule Crew Dragon is vrijdagmiddag rond 14.45 uur Nederlandse tijd in de Atlantische oceaan geland nadat het zes dagen vast zat aan het Internationale Ruimtestation ISS. 

Beeld AP

Het voertuig is het eerste commerciële ruimtevoertuig bedoeld om astronauten te vervoeren en tevens het eerste Amerikaanse personentransport naar het ISS sinds de laatste vlucht van de Space Shuttle in 2011.

De capsule is ontwikkeld door SpaceX, het ruimtevaartbedrijf van zakenman Elon Musk, in samenwerking met Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. Het maakt onderdeel uit van NASA’s Commercial Crew Program. Met dit programma wil NASA commerciële bedrijven de lancering van astronauten naar het ISS laten verzorgen. Het toelaten van commerciële bedrijven tot de markt moet er ook voor zorgen dat astronauten lanceren goedkoper en uiteindelijk beter kan.

Het programma werkt totaal anders dan de oude NASA-aanpak. Zo bouwden de commerciële bedrijven Lockheed Martin en Boeing de Space Shuttle, maar het voertuig was eigendom van overheidsinstituut NASA. NASA regelde zelf ook de lanceringen van de Shuttle. Met het Commercial Crew Program besteedt NASA nu alles uit en levert de organisatie zelf alleen astronauten.

Terugreis

Het voertuig koppelde zich vrijdagochtend rond 8.30 uur Nederlandse tijd los van het ISS en begon het aan een thuisreis van ongeveer zes uur. De motoren van Dragon gingen vijf uur na het loskoppelen aan om het voertuig uit zijn baan om de aarde te sleuren. ‘Dat is het moeilijkste onderdeel’, vertelt ruimtevaartconsultant Erik Laan. ‘Crew Dragon moet zelf zorgen dat hij in een goede baan om de aarde komt, om daarna met 7 kilometer per seconde de atmosfeer in te gaan.’

Tijdens de landing moest Dragon door middel van parachutes flink afremmen en stabiel blijven, om vervolgens te landen in de Atlantische Oceaan. Nu Dragon weer geland is, kunnen de gegevens die Ripley heeft verzameld geanalyseerd worden.

Ergens in de komende maanden vliegt Crew Dragon nog een keer om het noodsysteem uit te proberen met een ‘launch abort test’. SpaceX lanceert dan een raket met de capsule erop, om halverwege de vlucht af te breken en Dragon los te maken voor een noodlanding.

‘Als dat succesvol is, is de weg vrij een eerste lancering met mensen’, legt Laan uit. Deze lancering staat gepland voor juli. Voormalig Space Shuttle-vliegers Douglas Hurley (52) en Bob Behnken (48) gaan dan aan boord van de Dragon naar het ISS.

Het kan zijn dat deze vlucht nog wordt uitgesteld. ‘Ze leren nu dingen over die Crew Dragon en waarschijnlijk nog wel meer tijdens die launch abort test’, stelt Laan. Deze nieuwe informatie kan leiden tot veranderingen aan het ontwerp van het voertuig, waardoor de capsule nog eens getest zou moeten worden voordat er mensen aan boord gaan.

Sinds het einde van het Space Shuttle-programma is de enige beschikbare lift naar het ISS de Russische Sojoez-raket met gelijknamige capsule, maar de Verenigde Staten willen weer een eigen transportmethode. ‘Dit jaar gaan Amerikaanse astronauten terug naar de ruimte in Amerikaanse raketten’, sprak president Donald Trump vorige maand tijdens zijn ‘State of the Union’-toespraak.

Een geslaagde lancering van Crew Dragon betekent niet alleen een kostenbesparing voor de VS en een eigen transportmethode. ‘Alles wat na Dragon komt krijgt een boost’, stelt Laan.

 ‘De Amerikanen kunnen weer gaan nadenken over wat ze na het ISS willen gaan doen. Zo zijn er plannen voor een tussenstation naar de maan en is het uiteindelijke doel om mensen op Mars te zetten. Maar om dat alles te kunnen doen moet je eerst zelf mensen de ruimte in kunnen krijgen.’

Crew Dragon gezien vanaf het ISS. Beeld NASA
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.