Nieuwe schildpaddensoort ontdekt op Galapagoseilanden

Op de Galapagoseilanden voor de kust van Ecuador is een nieuw soort reuzenschildpad ontdekt. Wetenschappers hebben dit woensdag gepubliceerd in wetenschappelijk tijdschrift PLOS one.

De nieuw ontdekte reuzenschildpad. Foto ap

De onderzoekers hebben ontdekt dat een groep van 250 schildpadden zich genetisch onderscheidt van de andere soorten die op de eilandengroep leven. Deze schildpaddensoort is de vijftiende soort die op de Galapagoseilanden is ontdekt. Vier hiervan zijn inmiddels uitgestorven.

De groep leeft op het eiland Santa Cruz in een gebied dat ongeveer 40 vierkante kilometer bestrijkt. De ontdekkers hebben de soort tot de Oosterse Santa Cruz-schildpad gedoopt, de wetenschappelijke naam van de beesten is Chelonoidis donfaustoi. Op het eiland leeft ook een groep van 2000 andere schildpadden; de Chelonoidis porteri.

Wetenschappers hebben lang aangenomen dat alle reuzenschildpadden op de eilandengroep tot dezelfde soort behoorden. 'De soort die het dichtst bij de nieuwe staat leeft niet op hetzelfde eiland, maar op een buureiland dat ten oosten van Santa Cruz ligt, San Cristobal,' vertelt de aan Yale verbonden evolutionair bioloog Gisella Caccione. Zij leidt het onderzoek.

Behalve genetische data hebben de onderzoekers ook gekeken naar verschillen tussen de soorten die op Santa Cruz leven. Het schild van de nieuw ontdekte soort is bijvoorbeeld net iets anders dan dat van de dominante groep op Santa Cruz. Ook leeft de Oosterse Santa Cruz-schildpad in een droger gebied.

Darwin

De Galapagos-eilanden, die deel uitmaken van Ecuador, staan sinds 1978 op de Werelderfgoedlijst van UNESCO vanwege het unieke landschap en de grote diversiteit aan dieren en vegetatie.

De flora en fauna van het eiland dienden als inspiratiebron voor het boek The Origin of Species van Charles Darwin, waarin de evolutietheorie uiteen wordt gezet. Gisella Caccione stelt dat de onderzoekers in zijn voetsporen treden. 'Deze ontdekking draagt bij aan een beter begrip van de evolutionaire geschiedenis. De reuzenschilpadden op de Galapagoseilanden inspireerde Charles Darwin en droegen zeker bij aan de ontwikkeling van zijn evolutietheorie middels natuurlijke selectie.'

De archipel is één van de twee gebieden waar reuzenschildpadden leven. Alleen op het Aldabra atol dat tot de Seychellen behoort komen de prehistorisch ogende dieren ook voor. De soorten op de Galapagoseilanden eten gras, bladeren, cactussen en fruit en kunnen liefst een jaar zonder eten en drinken.

De schedel van de reuzenschildpad. Foto PLOS One

De dieren zijn ooit bijna uitgestorven door de komst van zeelieden naar de archipel. Zij namen de reuzenschildpadden mee op hun schepen als voedsel. Doordat de dieren lang konden leven zonder voeding bleven ze tijdens de zeetochten 'vers'. Ook lieten de zeelui geiten achter op de eilanden om daar te grazen en zich voort te planten. Deze dieren vormden lange tijd de grootste bedreiging voor de schildpadden: ze aten al het gebladerte op.

Reuzenschildpadden staan nog steeds op de lijst met door uitsterven bedreigde dieren, maar het gaat relatief beter. Vorig jaar hebben natuurbeschermers op de Galapagoseilanden een van de soorten reuzenschildpadden voor uitsterven kunnen behoeden.

De beroemdste reuzenschildpad van de Galapagos-eilanden, 'Eenzame George' genaamd, overleed in 2012. Hij is naar schatting honderd jaar oud geworden. Dat is relatief jong, want schildpadden van zijn soort kunnen wel tweehonderd jaar worden.

Eenzame George Foto afp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.