NASA viert Curiosity's eerste succesvolle Martiaanse jaar (687 dagen op Mars)

NASA's Marswagen Curiosity rijdt vandaag precies een Martiaans jaar op de Rode Planeet. In 687 (aardse) dagen tijd heeft het rijdende laboratorium inmiddels al het belangrijkste doel behaald: onderzoeken of de omstandigheden op Mars in het geologische verleden geschikt zijn geweest voor leven.

Martine Steenvoort
Curiosity maakte in april deze foto van zandsteenformatie Windjana, waar de wagen bodemmonsters afnam. Beeld epa
Curiosity maakte in april deze foto van zandsteenformatie Windjana, waar de wagen bodemmonsters afnam.Beeld epa

Sinds de landing heeft het wagentje gefotografeerd, gelaserd en geboord. Curiosity heeft onder meer bouwstenen van leven gevonden, zoals de elementen koolstof en waterstof.

Een van de eerste ontdekkingen van Curiosity, deed hij al vlak na de landing op Mars. In september 2012 vond de wagen sporen van een oude rivierbedding. Curiosity ontdekte in een grote krater kiezelsteentjes die ooit werden meegevoerd door water van een beekje. Hiermee beantwoordde de robot gelijk bevestigend de centrale vraag van de missie: was de krater ooit geschikt voor eenvoudige levensvormen?

Bemande missie
Aan de hand van gegevens die Curiosity in zijn eerste 300 dagen op de planeet verzamelde, kon voor het eerst worden vastgesteld aan hoeveel straling astronauten worden blootgesteld tijdens een reis naar Mars.

Doordat de metingen werden verricht onder het beschermingsschild is een goed beeld verkregen van de werkelijke hoeveelheid straling waaraan astronauten blootgesteld zullen worden. Die blijkt voor een Marsreis te liggen op de grens die nu aanvaardbaar wordt geacht of net eroverheen.

Atmosfeer verdween de ruimte in
Curiosity leverde ook nieuwe aanwijzingen over de manier waarop Mars zijn oorspronkelijke atmosfeer is kwijtgeraakt. Het meeste gas lijkt gewoon de ruimte in te zijn verdwenen. De huidige atmosfeer van Mars is zeer dun en maakt daardoor leven en stromend water op de Rode Planeet onmogelijk.

Uit de metingen bleek dat de ijle Marsatmosfeer meer zware isotopen van koolstof en zuurstof bevat dan het oermateriaal waaruit de planeet is voortgekomen. Dat resultaat bevestigt dat Mars miljarden jaren geleden een veel dichtere atmosfeer had dan nu.

De Marsjeep liep eind 2013 lichte schade op aan de wielen door de scherpe rotsen op het Marsoppervlak, waardoor de NASA de route en rijtechniek licht heeft moeten aanpassen. 'We passen de Curiosity continu aan de uitdagingen van het oppervlak aan, maar dat zal geen al te grote gevolgen hebben voor de rest van de missie', zegt projectmanager Jim Erickson.

null Beeld reuters
Beeld reuters

Duurste Marsmissie ooit
Curiosity is de duurste en meest geavanceerde Marsmissie ooit. De Marswagen heeft in zijn eerste Marsjaar 7,9 kilometer afgelegd over het Marsoppervlak, met een gemiddelde snelheid van 10 meter per uur. Het is nog eens 2,4 kilometer rijden voordat de Marswagen aan de 'beklimming' van Mount Sharp kan gaan beginnen, de grote centrale berg van de krater Gale.

Het Mars Science Laboratory, zoals de rover officieel heet, landde in augustus 2012 op Mars. Na een reis van 570 miljoen kilometer door het zonnestelsel landde de Marsrover in de 150 kilometer grote krater Gale, iets ten zuiden van de Marsevenaar. Midden in die krater ligt de 5,5 kilometer hoge Mount Sharp. De komende periode onderzoekt de rover de bodem, rotsen en lucht. NASA heeft in het eerste Martiaanse jaar van Curiosity al tienduizenden foto's van de planeet ontvangen.

The New York Times hield een fotodagboek bij van de missie van Curiosity. Op die website is Curiosity's uitzicht en de route die de wagen tot nu toe heeft afgelegd te zien.

De route die Curiosity vanaf de landing in augustus 2012 (Bradburry Landing) aflegde. De witte lijn laat zien welke route Curiosity nog te wachten staat. Beeld NASA
De route die Curiosity vanaf de landing in augustus 2012 (Bradburry Landing) aflegde. De witte lijn laat zien welke route Curiosity nog te wachten staat.Beeld NASA
Uitzicht op Mount Sharp (augustus 2012). Beeld reuters
Uitzicht op Mount Sharp (augustus 2012).Beeld reuters
Mount Sharp. Beeld epa
Mount Sharp.Beeld epa

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden