NASA ontdekt meest aarde-achtige planeet tot nu toe

Er is een 'grotere en oudere neef van de aarde' buiten ons zonnestelsel ontdekt. Naam: Kepler-452b. Dat heeft NASA zojuist bekendgemaakt op een persconferentie. De nieuw ontdekte exoplaneet, op 1400 lichtjaar afstand, is de meest 'aarde-achtige planeet' die tot nu toe is gevonden.

Artist's impression van het oppervlak van de exoplaneet Kepler 452b, wellicht de meest 'aarde-achtige' planeet die tot nu toe met de Kepler-satelliet is opgespoord. Of er ook werkelijk vulkanen en water op de planeet zijn, staat allerminst vast.Beeld SETI Institute/Danielle Futselaar

De ontdekking markeert een belangrijke stap in de zoektocht naar een 'tweede aarde' en laat zien hoe het onze aarde in de verre toekomst zal vergaan. Kepler-452b is een zogeheten 'superaarde' - een flinke slag groter en zwaarder dan onze eigen planeet.

Net als de aarde draait hij op zo'n 150 miljoen kilometer afstand rond zijn moederster. Die ster lijkt veel op de zon, maar is wel anderhalf miljard jaar ouder. Daardoor is hij heter en helderder dan de zon. Als er op Kepler-452b oceanen voorkomen, beginnen die nu langzaam maar zeker te verdampen. Dat lot staat ook de aarde te wachten.

Bewoonbare zone
Kepler-452b is een van de twaalf superaardes die door de Amerikaanse ruimtetelescoop Kepler zijn gevonden in de bewoonbare zone van hun moederster, waar vloeibaar water aan het oppervlak kan voorkomen.

Bij de persconferentie presenteerden astronomen tevens de nieuwste Kepler-catalogus, gebaseerd op een analyse van alle metingen tussen 2009 en 2013. De catalogus bevat circa 4700 planeetkandidaten, waarvan iets minder dan een kwart inmiddels is bevestigd. NASA lanceerde ruimtetelescoop Kepler op 7 maart 2009. Sinds de lancering zijn er meer dan duizend exoplaneten ontdekt.

Rotsachtig
Volgens Kepler-onderzoeker Jon Jenkins is de planeet anderhalf keer de grootte van onze aarde en daardoor waarschijnlijk rotsachtig. De planeet heeft dus ook de juiste afstand van zijn moederster om potentieel bewoonbaar zijn. 'De planeet bracht miljarden jaren in de bewoonbare zone van zijn ster door. Dat betekent dat er mogelijk leven is ontstaan op het oppervlak van deze aarde, of dat dit op een bepaald punt in de geschiedenis zo is geweest.'

Dat er omstandigheden zijn die verenigbaar zijn met leven wil overigens niet zeggen dat er ook daadwerkelijk leven voorkomt. Het is bijvoorbeeld mogelijk dat de planeet vloeibaar water herbergt, dat is iets dat nader onderzoek moet uitwijzen.

De kinderen van onze kleinkinderen
Aardbewoners die graag een enkeltje Kepler-452b willen boeken komen hoe dan ook van een koude kermis thuis. De planeet is zoals gezegd 1400 lichtjaar van ons verwijderd, de oceanen van toen zijn vermoedelijk aan het verdampen en - ook niet onbelangrijk - de reis naar deze superaarde zou eeuwig duren.

Maar toch gelooft Kepler-onderzoeker Jeff Coughlin dat zo'n ticket ooit tot de mogelijkheden zal behoren. 'Dit is een eerste stap van de mensheid. Jij en ik zullen waarschijnlijk niet naar deze planeten reizen. Maar de kinderen van onze kleinkinderen misschien wel. Het geeft ons iets om naar te streven.'

Een artist's impression van hoe planeet Kepler-452b er mogelijk uit zou kunnen zienBeeld NASA/JPL-Caltech/T. Pyle
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden