NASA ontdekt grootste aantal planeten ooit

De ruimtetelescoop Kepler van het Amerikaanse lucht- en ruimtevaartagentschap NASA heeft buiten ons zonnestelsel 1284 nieuwe planeten ontdekt. Negen daarvan bevinden zich op een 'leefbare' afstand van de zon. Het is het grootste aantal exoplaneten dat ooit ontdekt is.

Impressie van de ontdekking Beeld epa

Exoplaneten zijn planeten die zich buiten ons zonnestelsel bevinden. De planeten die op leefbare afstand van de zon ontdekt zijn, kennen temperaturen waarbij water vloeibaar is. In ons zonnestelsel vallen alleen de aarde en Mars in de 'bewoonbare zone'.

Bijna 550 van de nieuwe ontdekte planeten zijn mogelijk van steen en net zo groot als de aarde, aldus NASA. De ontdekking van de nieuwe planeten door Kepler geldt volgens het agentschap als de grootste vondst ooit. 'Deze vondst geeft ons hoop dat we ooit een tweede Aarde gaan ontdekken.'

NASA heeft een nieuwe, statistische analysemethode toegepast op de Keplervondsten van juli 2015, waarin 4302 'kandidaatplaneten' voorkomen. Voor 1284 van die kandidaten is het meer dan 99 procent zeker dat het daadwerkelijk om een echte planeet gaat.

Het aantal ontdekte planeten buiten ons zonnestelsel komt met de nieuwe vondst op een totaal van 3264.

Buitenaards leven

Rotsachtige hemellichamen als aarde en Mars zijn de grootste kanshebbers op leven. Gunstig is dat deze het vaakst lijken voor te komen, ook in de leefbare regio rond een ster, een denkbeeldige ring rond de ster waarin de temperatuur gunstig is. Aangezien er water in overvloed is in het universum, is de kans op leven elders zo goed als zeker, denken veel astronomen.

We moeten het alleen nog vinden. Binnen tien jaar vinden we sterke aanwijzingen, aldus hoofd wetenschappelijk onderzoek bij NASA Ellen Stofan vorig jaar. Tussen twintig en dertig jaar tijd zullen we het zeker weten, stelt ze.

Mocht dat gebeuren, dan is een bemande vlucht evenwel uitgesloten. De reis zou met een 'gewone' raket honderdduizenden jaren vergen. Zelfs met voortstuwingstechnologieën die in de toekomst mogelijk lijken, zal de reis nog zomaar 40 duizend jaar duren. Onbemand bezoek is wellicht wel mogelijk.

Lees ook

Er zijn zo ontzaglijk veel planeten met gunstige condities, er moet haast elders leven zijn. Maar zie er maar eens te komen.

Kepler

Kepler werd in 2009 op een missie gestuurd om planeten te ontdekken die rondom andere sterren dan de zon draaien. In de jaren die volgden ontdekte de ruimtetelescoop meer dan duizend van deze zogenoemde exoplaneten, waaronder twaalf leefbare aardse planeten die erg op de aarde lijken. Dankzij Kepler heeft de studie naar exoplaneten een grote stap gemaakt.

Eerder dit jaar kwam de telescoop in de problemen, waarna het apparaat korte tijd in de noodmodus ging. Het was de tweede keer dat er iets misging met de zoektocht naar nieuwe planeten.

Impressie van de Kepler-telescoop Beeld AFP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.