Muizen genetisch gemodificeerd om landmijnen op te sporen

Genetisch gemodificeerde muizen kunnen in de toekomst mijnenvelden helpen ontruimen door hun superneuzen. Wetenschappers hebben de muizen zo aangepast dat hun reukzin heel gevoelig wordt voor de explosieve stof TNT in landmijnen.

Beeld AFP

Kort geleden ontdekten wetenschappers dat muizen de chemische stof DNT kunnen herkennen, een vergelijkbare, maar minder explosieve stof dan TNT. Een team onder leiding van Charlotte D'Hulst van het New Yorkse Hunter College modificeerde de genen van muizen zodat deze de stof DNT nog veel sterker kunnen ruiken.

Het reukorgaan van normale muizen bevat tien miljoen neuronen, waarvan er 4000 'gespecialiseerd' zijn in één geur. De gemodificeerde muis, heeft 10.000 tot een miljoen neuronen gespecialiseerd in DNT. Hierdoor is het reukvermogen voor de explosieve stof tot wel 500 keer verbeterd.

Onderzoekleider D'Hulst hoopt dat de muizen binnenkort getest kunnen worden om een bijdrage te leveren aan het opruimen van mijnenvelden. Meer dan zestig landen hebben momenteel problemen met landmijnen. 'Lang nadat oorlogen voorbij zijn, zorgen mijnenvelden in bepaalde gebieden nog voor grote problemen', aldus D'Hulst tegen de Britse krant The Guardian.

De muizen zullen waarschijnlijk een soort beroerte krijgen door hun versterkte reukvermogen. 'We zijn van plan om een onderhuidse chip te implanteren, die gegevens naar een computer stuurt zodra het gedrag van de muis verandert na het ruiken van TNT', vertelt D'Hulst. Vervolgens kan een mens op normale wijze de bom onschadelijk maken. Muizen zullen dan niet geschaad worden door de bom, aldus D'Hulst, ze zijn namelijk te licht om de bom te laten afgaan.

HeroRATs
Het inzetten van knaagdieren bij het opruimen van mijnenvelden is niet uniek. Het Belgische Apopo had al ratten, genoemd HeroRats, gebruikt om landmijnen op te snuiven. Twee van deze ratten en een mens kunnen 300 kwadraatmeter in een uur 'schoonvegen'. Ter vergelijk: twee mensen zouden twee dagen nodig hebben. De HeroRATs worden nu ingezet in landen als Mozambique en Thailand.

Ben Lark, van het Internationale Comité Rode Kruis voor wapenvervuiling, meent dat de inzet van knaagdieren niet de enige methode is om mijnen op te ruimen. 'Er zijn drie manieren om mijnen op te sporen: mensen met opsporingsmachines, andere apparaten en biosensoren; dit zijn meestal honden.'

'Een ander punt is dat bij een mijnenveld heel veel mijnen dicht bij elkaar liggen. Ik denk dat zo'n muis met super-reukzin dan heel snel overweldigd wordt.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden