Miljarden bewoonbare planeten in Melkweg

Australische en Deense wetenschappers berekenen dat er miljarden bewoonbare planeten in de Melkweg moeten zijn. Die conclusie trekken ze aan de hand van een sterrenkundig principe uit 1772. Vandaag publiceren ze erover in Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

De Melkweg boven Zwitserland. Beeld epa

Als je planeten met een goede telescoop niet kunt zien, betekent dat niet dat ze er niet zijn. Zo is onze planeet Uranus ooit eerst berekend, voor men hem met een telescoop zag. Met hetzelfde rekengereedschap voorspellen onderzoekers van het Niels Bohr Instituut (Denemarken) en Australian National University nu miljarden planeten die water bevatten, en een leefbare omgeving hebben.

Dat voorspellen kan door te kijken naar de verhouding van omwentelsnelheden van de planeten. Die houden verband met elkaar. Bij sommige planetenstelsels lijken er planeten te missen, zodat het totaalplaatje van de berekening niet klopt. Die planeten zijn er dan in werkelijkheid wel. De wet waarmee je dat berekent is die van Titius-Bode, waarmee in 1781 Uranus is 'ontdekt'.

Met de Kepler-satelliet van NASA keken de onderzoekers naar 151 sterren, die drie tot zes planeten om zich heen hebben. Bij 124 daarvan klopte de waarnemingen van de planeetposities met wat ze verwachtten op basis van de wet van Titius-Bode. Bij 27 leken er echter meer planeten te moeten draaien dan op de telescoop te zien was. Om het plaatje kloppend te maken, moesten de wetenschappers uiteindelijk 228 planeten toevoegen aan de 151 planetenstelsels. Wanneer ze deze bevindingen doortrekken naar de hele Melkweg moeten er miljarden planeten zijn die water bevatten, en dus in principe leefbaar zijn.

Voor een planeet houdt 'bewoonbaar' zijn vooral in dat hij niet te dichtbij de ster, en niet te ver weg van de ster draait. Op die manier is het niet brandend heet of vriezend koud. Het hangt van de ster in kwestie af hoe groot de afstand moet zijn om vloeibaar water te hebben.

Ignas Snellen, hoogleraar astronomie in Leiden, onderschrijft het idee dat er nog veel bewoonbare planeten zijn die we niet kunnen zien. 'Er zijn wel een aantal zaken die de uitkomsten van dit onderzoek wat onzeker maken', laat Snellen per telefoon weten. 'Ten eerste wordt de Titius-Bodewet tegenwoordig niet heel serieus genomen. Hij geldt voor ons zonnestelsel, en als je hem wat aanpast ook voor een aantal andere planetenstelsels. Maar zeker niet voor alle. De vraag is dus of het is gerechtvaardigd om die wet voor de hele Melkweg te gebruiken.'

Daarnaast is het moeilijk te berekenen hoe ver een planeet van zijn zon af mag staan om bewoonbaar te zijn. 'De afstand waarvoor het water van een planeet vloeibaar is, hangt erg van de grootte van de planeet af. Je zou daarom dus van elke planeet ook de grootte daarvan mee moeten nemen in de berekening.'

Beeld epa
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden