Mijnbouw op de maan 'overschat idee'

Mijnbouw op de maan kan best de moeite waard zijn, maar alle jubelverhalen over de winning van helium-3 zijn schromelijk overdreven. Dat concludeert de Britse planeetonderzoeker Ian Crawford van de University of London in een artikel dat binnenkort verschijnt in Progress in Physical Geography.

Govert Schilling
In een kubieke meter maanstof zit hooguit 20 milligram helium-3 Beeld Adam Burn
In een kubieke meter maanstof zit hooguit 20 milligram helium-3Beeld Adam Burn

Helium-3 is decennialang het toverwoord geweest als het ging om het nut van ruimtereizen naar de maan. Deze lichte istotoop van het edelgas helium zou in de toekomst misschien gebruikt kunnen worden als 'brandstof' in kernfusiecentrales. Op aarde komt helium-3 vrijwel niet voor, maar op de maan wel - de atomen worden aangevoerd door de zonnewind en hopen zich op in de maanbodem. Haal ze naar de aarde en het energieprobleem is opgelost. 'Het is een langetermijnbelofte', geeft maandeskundige Bernard Foing van ruimtevaartcentrum ESTEC toe, 'al zet China al wel de eerste stappen.'

Vrij zinloos dus, aldus Crawford. In een kubieke meter maanstof zit hooguit 20 milligram helium-3. Om halverwege de 21ste eeuw de volledige wereldenergiebehoefte te bevredigen, zou je elk jaar een stuk maanoppervlak zo groot als Gelderland tot 3 meter diep moeten 'afgraven' en verwerken. Niet onbelangrijk detail: gecontroleerde kernfusie hebben we nog steeds niet onder de knie, en of het met helium-3 ooit technisch haalbaar wordt is nog maar de vraag.

Gelderland

Crawford rekent voor dat je dan veel beter een stuk maan ter grootte van Gelderland vol kunt leggen met zonnepanelen. Dat levert binnen een paar jaar al evenveel energie op, en terwijl het helium-3 een keer opraakt, blijft de zon gewoon schijnen. 'Dat helium-3 verhaal is inderdaad erg overtrokken', zegt maangeoloog Wim van Westrenen van de Vrije Universiteit in Amsterdam.

Als het efficiënt winnen van helium-3 een sprookje is, heeft onze naaste buur in het heelal dan eigenlijk wel economische waarde? Toch wel, aldus Crawford, maar dan vooral voor het bouwen en in stand houden van een infrastructuur op de maan - volgens Foing 'ons achtste continent'. Van Westrenen denkt er net zo over: 'Het ophalen van economisch belangrijke mineralen op de maan voor gebruik op aarde ligt waarschijnlijk veel verder in de toekomst.'

Zwaartekracht

Omdat de maan veel minder zwaartekracht heeft, is het bovendien veel goedkoper om een raket vanaf de maan te lanceren dan vanaf de aarde. Een uitgebreid netwerk van Solar Power Satellites - zonne-energie opvangen en naar de aarde stralen - wordt volgens Crawford misschien een haalbare kaart als je ze op de maan kunt bouwen. Zo zou mijnbouw op de maan misschien toch een bijdrage kunnen leveren aan het oplossen van het energievraagstuk.

Kernfusiespecialist Gerald Kulcinski van de Universiteit van Wisconsin-Madison, die dertig jaar geleden als eerste opperde dat helium-3 op de maan gewonnen zou kunnen worden, blijft er trouwens heilig in geloven.

Als fusiebrandstof voor energieopwekking is 1 gram helium-3 zo'n 1.000 tot 4.000 dollar (3.150 euro) waard, aldus Kulcinski. 'Er is niets anders op de maan dat netto een potentiële weerslag op de wereldeconomie heeft van 100- tot 1.000 biljoen dollar.'

undefined

Mijnbouw op de maan is al lang een object van veel speculaties. Beeld LIFE
Mijnbouw op de maan is al lang een object van veel speculaties.Beeld LIFE
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden