Met de zon erop kan een blad als dit medicijnen fabriceren

Esdoornblad inderdaad. Van plastic, dat ook. En net als het echte, is ook dit blad een chemisch fabriekje dat werkt op zonlicht. Dat is bijzonder, want zonlicht bevat vaak te weinig energie om de door de mens gewenste reacties op gang te brengen.

Beeld Bart van Overbeeke

Door een blad te fabriceren uit zogenoemde luminescent solar concentrators, een kunststof die het zonlicht omzet naar één golflengte en het licht bundelt richting de zwarte geultjes in het blad, ontstaat licht met zo veel energie (zeven keer meer) dat chemische reacties wel van de grond komen.

De lichtvangende werking van het blad wordt zichtbaar aan de oplichtende uiteinden. Dat komt doordat het gevangen licht daar een beetje weglekt. Wordt aan gewerkt om ook dit licht binnenboord te houden.

Door de 'nerven' van het blad in te spuiten met een blauwe kleurstof (blauw absorbeert rood, wat de reactiesnelheid ook bevordert) waarin organische moleculen en bijvoorbeeld zuurstof zijn opgelost, komt het chemisch proces op gang en druppelt na vijftien seconden de gewenste stof uit het blad.

Zo'n zonneblad biedt prettige voordelen. Want er zijn geen fossiele brandstoffen nodig bij deze vorm van chemie. En je kunt je fabriekje overal mee naartoe nemen. Om bijvoorbeeld in de rimboe middelen te maken tegen malaria. Of paracetamol op Mars. Of elders in het zonnestelsel. Het blad werkt namelijk bij elk type licht, diffuus of juist gericht.

Hoewel het hier om een proof of principle gaat (een eerste bewijs dat het idee werkt), zien de Eindhovense onderzoekers veel mogelijkheden. Misschien kunnen we over tien of twintig jaar wel met dit soort bladen, al dan niet in andere kleuren, en een app zelf elk gewenst medicijn maken. Gaan ze aan werken.

En dat het blad juist deze vorm heeft? Dat is een beetje om esthetische redenen gedaan. Vierkant had ook gekund, maar spreekt minder tot de verbeelding. En de bladvorm blijkt bijna net zo efficiënt. We zien het al voor ons, dat straks in Pernis rode kunststof bossen verrijzen voor de duurzame productie van chemicaliën.

Toelichting Timothy Noël, universitair docent micro flow chemistry en procestechnologie aan de TU Eindhoven.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden