'Mensen met autisme hebben wegversperringen in hun hoofd'

Wetenschappers. debutanten, prijswinnaars, vers gepromoveerden die we in de gaten moeten houden. Deze week: kun je autistische breinen veranderen? Marcia Brandenburg-Goddard (30), promovendus en docent aan de Universiteit Leiden, zoekt naar het antwoord.

Beeld Frank Ruiter

Je vergelijkt autisme in je onderzoek met snelwegen in de hersenen. 'Je kunt stellen dat bij autistische mensen het wegennet in het hoofd iets verstoord is - met wegversperringen bijvoorbeeld. Met een MRI-scan heb ik dit uitgebreid in beeld gebracht, voor verschillende soorten autisme.'

Hoe?

'Door de mensen die in de MRI lagen vragen te stellen over gezichtsuitdrukkingen. Ze zagen op een scherm personen met verschillende emoties. Mensen met autisme hebben moeite om die te classificeren. Terwijl ze met die opdracht bezig waren, zag ik precies welke hersendelen oplichtten op het scherm, en kon dat vergelijken met de oplichtende hersendelen van niet-autistische mensen die dezelfde opdracht deden.'

En nu?

'In mijn volgende onderzoek zou ik die wegversperringen in het hoofd van autistische mensen willen omzeilen met gerichte trainingen. Nieuwe verbindingen aanleggen, omwegen creëren. Of dat lukt, is dan direct te zien op de MRI.

'Het is een gloednieuwe methode, waar nog veel onderzoek naar gedaan moet worden. Maar ik heb er veel vertrouwen in; een eerder onderzoek had al succes bij het verlichten van smetvrees.'

Onlangs won je FameLab, een wedstrijd waarin wetenschappers het grote publiek zonder beeld moeten uitleggen wat ze doen. Wat is je geheim?

'Om op ideeën te komen, luisterde ik naar een man die meewerkte aan de campagne van Obama. Die had het over een trucje waardoor het publiek met je mee moet klappen. Ik opende dus met het liedje If you're happy and you know it, clap your hands. Daar verras je de mensen mee, waardoor ze veel enthousiaster naar je luisteren.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden