Melkwegstelsel mogelijk gevuld met 'wees-planeten'

In ons Melkwegstelsel wemelt het wellicht van de 'wees-planeten': planeten die niet langer een baan rond een ster beschrijven, maar op drift zijn geraakt in de interstellaire ruimte.

Illustratie van een planeet in een baan rond een dubbelster. Beeld NASA Ames/JPL-Caltech/T. Pyle

Minstens één op de twee sterren in het Melkwegstelsel wordt vergezeld door één of meer planeten. Zulke exoplaneten zijn ook gevonden in relatief kleine banen rond (nauwe) dubbelsterren. Vermoedelijk zijn die planeten niet zo dichtbij hun dubbele moederster ontstaan, maar ontstonden ze op veel grotere afstand en migreerden ze later naar binnen toe.

Instabiel

Blijkbaar loopt dat in sommige gevallen goed af, maar tijdens dat migratieproces beweegt een dubbelster-planeet ook meerdere malen door een zone waarin de planeetbaan niet stabiel is. Twee Amerikaanse astronomen hebben nu computersimulaties uitgevoerd om het lot te achterhalen van dergelijke instabiele dubbelsterplaneten.

In The Astrophysical Journal schrijven ze dat ruim 80 procent van de instabiele planeten het stelsel uit wordt geslingerd. Als er rond nauwe dubbelsterren even gemakkelijk planetenstelsels ontstaan als rond enkelvoudige sterren, betekent dat dus dat er talloze op drift geraakt planeten door het Melkwegstelsel kunnen zwalken.

Opgeslokt

Een ander mogelijk scenario is dat de instabiele planeet wordt opgeslokt door een van de twee sterren. Waarnemingen aan de 'vervuiling' van de buitenste gaslagen van dubbelsterren met 'planeetmateriaal' kunnen in de toekomsst hopelijk meer inzicht verschaffen in de precieze gang van zaken.

Wees-planeten in ons eigen Melkwegstelsel zijn nauwelijks waarneembaar: omdat ze geen licht of warmte van een ster reflecteren, stralen ze hooguit geringe hoeveelheden infrarood- of millimeterstraling uit.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden