Marskarretje na 11 jaar afgedankt

De Opportunity Rover leverde het bewijs dat Mars ooit warm en vochtig was. Bij gebrek aan geld dreigt nu euthanasie.

Illustratie van de NASA rover Opportunity op Mars. Opportunity landde op 24 januari 2004 op de planeet. Beeld ap

Hij mag soms aan geheugenverlies lijden, ondanks deze ouderdomskwaal scharrelt Opportunity Rover elf jaar na aankomst nog altijd over het landschap van Mars. Nu lijkt zijn einde niettemin nabij: moeder NASA wil het zeswielige karretje, dat het bewijs leverde dat Mars ooit warm en vochtig was, euthanaseren. Al voor de tweede keer op rij heeft de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie geen geld vrijgemaakt op de begroting om de missie te verlengen in 2016.

Veel opties zijn er niet, aldus Jim Watzin, de baas van NASA's exploratiemissies op de rode planeet, twee weken geleden tegenover de commissie die de wetenschappelijke doelen van de NASA vaststelt. In het budget van 18,5 miljard dollar (17,5 miljard euro) is geen ruimte meer om het Roverprogramma volgend jaar voort te zetten, zei hij. Om Opportunity te sparen moet mogelijk een nieuwe missie worden uitgesteld, dreigde NASA-directeur Charles Bolden onlangs ook al. Dan kan Insight in gevaar komen, zei hij, een lander die vanaf volgend jaar bodemonderzoek gaat doen op Mars.

Marathon

Het wrede lot dat Opportunity nu lijkt te treffen, dreigt ook voor de Lunar Reconnaissance Orbiter, de sonde die sinds vijf jaar onderzoek doet naar het maanoppervlak en die ook maar niet kapot lijkt te willen.

Het naderende einde voor Opportunity is extra sneu, omdat de verkenner enkele weken geleden juist een record heeft gebroken: in de elf jaar dat hij op Mars rondrijdt, heeft hij precies een marathon afgelegd. Nooit eerder heeft een wagen op een ander hemellichaam zo veel kilometers gereden, wat voor honderd medewerkers van NASA's Jet Propulsion Laboratory in Californië vorige week reden was hun eigen marathon te lopen, als eerbetoon.

Op deze ongedateerde foto, vrijgegeven door NASA in 2011, een foto van de Noordpool regio van de maan gemaakt door de Lunar Reconnaissance Orbiter. Beeld reuters

Klein wonder

Dat het karretje het nog steeds doet, mag een klein wonder heten. De aanvankelijke levensduur werd geschat op 'minimaal drie maanden'. Marsstormen, het venijnig scherpe zand en de kou wisten het karretje niet lam te leggen - op dat enkele geval van geheugenverlies na. Dat de oude verkenner allang een veel betere opvolger heeft, de Curiosity, helpt evenmin. In wetenschappelijk opzicht is het in leven houden van Opportunity steeds minder interessant.

Redding moet komen van het Congres, dat net als vorig jaar de ruimtevaartorganisatie kan dwingen geld vrij te maken voor de missie. Veel is daar niet voor nodig, het in leven houden van het marskarretje kostte in 2014 14 miljoen dollar. Of dat gebeurt, is nu echter een stuk minder zeker. In het verleden werden onlinepetities opgesteld om Opportunity in leven te houden, dit keer lijkt de publieke interesse in het lot van de Marswagen een stuk kleiner.

Water op Mars?

Deense onderzoekers hebben nu sterke aanwijzingen voor vloeibaar water op Mars. Zout in de bodem zou het water 's nachts uit de atmosfeer trekken, waarna het overdag weer terugverdampt naar boven de grond. Maandag deden ze verslag van deze cyclus in Nature. Lees hier het hele artikel.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden