Nieuws

Marskarretje maakt zelf zuurstof op rode planeet: uitkomst voor toekomstige astronauten?

Aardappelen verbouwen, zoals acteur Matt Damon deed in The Martian, zit er voorlopig nog niet in, maar toekomstige astronauten op Mars hoeven in elk geval niet meer hun eigen zuurstof mee te nemen. Een experiment aan boord van de Amerikaanse Marswagen Perseverance laat zien dat je dat ‘gewoon’ ter plekke kunt produceren.

Marskarretje Perseverance.  Beeld AP
Marskarretje Perseverance.Beeld AP

De ijle dampkring van Mars bestaat voor 96 procent uit koolstofdioxide (CO2); zuurstof komt er bijna niet voor. Het Moxie-instrument, een metalen doos zo groot en zwaar als een stapel trottoirtegels, zet die kooldioxide om in zuurstof. Op Mars groeit nog geen grassprietje, dus via fotosynthese zoals bomen en planten op aarde dat doen gaat niet, maar wel via een chemisch proces dat vast-oxide elektrolyse heet. De koolmonoxide die daarbij vrijkomt, wordt in de atmosfeer geloosd.

Afgelopen dinsdag is Moxie voor het eerst een uur lang in bedrijf geweest, nadat de elektrolysecel verhit werd tot 800 graden. Resultaat: 5,4 gram zuurstofgas, genoeg om één astronaut 10 minuten lang in leven te houden. Nog niet heel indrukwekkend, maar Moxie is dan ook alleen bedoeld om het principe te demonstreren. Een toekomstige grote versie van het instrument kan volgens Nasa-ingenieurs met gemak 2 kilogram zuurstof per uur produceren.

Volgens onderzoeksleider Michael Hecht van het Massachusetts Institute of Technology hebben vier astronauten tijdens een verblijf van een jaar op Mars genoeg aan ongeveer een ton zuurstof voor een gezonde ademhaling. Dat valt in het niet bij de hoeveelheid zuurstofgas die nodig is voor de thuisreis: een raketlancering verbruikt al gauw 7 ton brandstof en 25 ton zuurstof.

Zelfredzaamheid

In plaats van 25 ton zuurstof naar Mars te transporteren is het natuurlijk veel goedkoper om een super-Moxie op de planeet neer te zetten. Het geslaagde experiment – het kunstje wordt in de komende maanden nog negen keer herhaald onder verschillende omstandigheden – is volgens Nasa dan ook een eerste stap op weg naar zelfredzaamheid op Mars.

In de toekomst moet het ook mogelijk zijn om onderdelen voor een basis te 3D-printen met behulp van Marszand; aan de Technische Universiteit Eindhoven is daarmee geëxperimenteerd. Onderzoekers van Wageningen University hebben al laten zien hoe je tuinkers kunt verbouwen op Marsgrond. Wie weet komen die aardappelvelden uit The Martian er ook ooit.

Volgens Marsonderzoeker Inge Loes ten Kate van de Universiteit Utrecht is het ‘natuurlijk handig’ als je zuurstof op Mars kunt maken, maar ze ziet ook nog veel beren op de weg. Mars heeft bijvoorbeeld geen magnetisch veld dat bescherming biedt tegen dodelijke kosmische straling. ‘Dat is echt de grootste bottleneck’, zegt Ten Kate. ‘Of er echt ooit mensen naar Mars gaan? Ik weet het niet, hoor.’

Het Moxie-instrument wordt (op aarde) in het Marskarretje geladen.  Beeld via REUTERS
Het Moxie-instrument wordt (op aarde) in het Marskarretje geladen.Beeld via REUTERS
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden