Mammoet stierf niet uit door inteelt

Mammoeten zijn duizenden jaren geleden niet uitgestorven omdat er onvoldoende genetische variëteit was om de soort te laten voortbestaan. Daar zijn wetenschappers uit Groot-Brittannië en Zweden achter gekomen. Ze keken naar het DNA in botten van de wollige olifantachtigen die zijn gevonden op het eiland Wrangel in de noordelijke ijszee.

Beeld Thinkstock

Op het vasteland van Europa en Azië en in Noord-Amerika stierf de mammoet ongeveer 10.000 jaar geleden uit. Op het eiland Wrangel leefde een populatie van circa 500 tot 1000 van deze dieren echter nog zeker 6000 jaar langer door. 'We wilden weten waarom uiteindelijk ook deze mammoeten verdwenen', aldus wetenschapper Love Dalen van het Zweedse museum van Natuurgeschiedenis.

'Toen we naar de monsters van het eiland keken, was er een punt waarop de genetische diversiteit niet meer achteruit ging. Dit duurde voort tot deze soort uitstierf', zegt Dalen. 'Dit zorgt ervoor dat we de hypothese over inteelt kunnen verwerpen.'

Volgens de onderzoekers moet er dus een andere, meer plotselinge oorzaak zijn geweest voor het verdwijnen van de mammoeten van het eiland Wrangel, dat ongeveer 140 kilometer ten noorden van Rusland ligt. Dalen denkt daarbij aan de komst van mensen naar het eiland of aan klimaatverandering. 'Als mensen de mammoeten hebben bejaagd waardoor ze uitstierven, zou je verwachten dat we daar bewijs van vinden. Ik neig dus zelf naar klimaatverandering als oorzaak.'

Dat de mammoeten met 500 tot 1000 dieren wisten te overleven zonder dat er genetische problemen ontstonden is goed nieuws, stelt Dalen. Broedprogramma's in dierentuinen die proberen een soort voor de ondergang te behoeden, weten nu beter welke aantallen dieren er nodig zijn om een gezonde populatie te creëeren.

De wetenschappers publiceerden hun werk in het wetenschappelijke tijdschrift Molecular Ecology.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.