Maar wat is thorium eigenlijk?

China, Japan en India hebben zich gestort op kernenergie uit het metaal thorium. De gevolgen kunnen revolutionair zijn. Maar wat is thorium eigenlijk?

De Torresol Energy Gemasolar-energiecentrale op een handout van Gemasolar in Sevilla in Spanje. De centrale maakt ook gebruik van de gesmoltenzout-technologie. Beeld AFP

Het element thorium, ontdekt in 1828 door de Zweedse chemicus Berzelius, is vernoemd naar de hamerzwaaiende dondergod Thor uit de Noorse mythologie. Het grootste wetenschappelijke obstakel voor de toepassing van thorium bij kernenergie, zegt Geoff Parks, kernenergie-expert aan de universiteit van Cambridge, is om veilige materialen te ontwikkelen die bestand zijn tegen het gesmolten zout en de hoge straling en temperaturen in de gesmoltenzoutreactor.

Daarbij grijpen wetenschappers terug op het Molten-Salt Reactor Experiment uit de jaren zestig, toen Amerikaanse fysici in Oak Ridge, Tennessee een eerste gesmoltenzouteractor wisten te bouwen. Een extra voordeel van thorium is volgens Parks dat het veel minder makkelijk te gebruiken is om kernwapens mee te maken. In het verleden bleek dat echter vooral een nadeel: de in de jaren zestig gemaakte keuze om vooral uranium te ontwikkelen, en niet thorium, was deels ingegeven door het militaire argument dat plutonium, een nevenproduct van uranium, makkelijk kon worden gebruikt voor het fabriceren van kernwapens.

Een van de belangrijkste voordelen van thorium boven uranium is dat het aanmerkelijk minder nucleair afval maakt. Thorium blijft 'slechts' honderd tot duizend jaar radioactief, terwijl kernafval uit uranium uit veiligheidsoverwegingen 100 duizend jaar opgeslagen moet blijven.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.