Lunar X Prize afgelast: geen van de vijf teams wist op tijd eigen sonde te lanceren

Een van de meest prestigieuze ruimtevaartprojecten is van de baan: de Google Lunar X Prize, waarbij commerciële organisaties een lander en een wagentje op de maan moesten zetten, wordt niet uitgereikt. Geen van de vijf resterende teams in de competitie is in staat om voor de deadline van eind maart een vaartuig te lanceren. Dus houdt de organisatie - gesponsord door Google - het prijzengeld van 30 miljoen dollar in de zak.

De bedenker van de prijs: Peter Diamandis Beeld Hollandse Hoogte

Het idee was uitdagend: lanceer een eigen sonde, laat die landen op de maan, waarna een autootje minstens vijfhonderd meter moet afleggen en live beelden naar de aarde stuurt. Door een miljoenenbedrag voor de winnaar in het vooruitzicht te stellen, zou commerciële ruimtevaart een flinke stap voorwaarts kunnen maken, aldus X Prize-bedenker Peter Diamandis. De Amerikaanse ruimtevaartpionier ontleende zijn idee aan de oversteek over de oceaan in 1927 door Charles Lindbergh in zijn eenmotorige Spirit of St. Louis. Dit waagstuk, waarmee Lindbergh 25 duizend dollar won, wordt gezien als het beginpunt van de commerciële luchtvaart. Lunar X Prize moest de commerciële ruimtevaart een vergelijkbaar zetje geven.

Niet mislukt

De organisatie noemt het project niet mislukt. De teams die hebben gewerkt aan een maansonde hebben dankzij hun inspanningen honderden banen gecreëerd en 300 miljoen dollar aan investeringen vergaard. Voor hun vorderingen tot nu toe heeft Lunar X Prize al 6 miljoen dollar aan prijzengeld uitgekeerd. De winnaar zou uiteindelijk 20 miljoen krijgen, nummer twee 5 miljoen.

'Velen geloven niet langer dat landen op de maan is voorbehouden aan overheden', zei een woordvoerder van sponsor Google tegen MSNBC. Het technologieconcern zegt opgetogen te zijn over de vooruitgang die de afgelopen tien jaar is geboekt.

Moon Express

De deadline voor de X Prize is in het verleden vier keer verschoven. Aanvankelijk zou het eerste team al in 2014 op de maan moeten landen. Van de aanvankelijke dertig deelnemers waren er begin dit jaar nog vijf over. Hoewel de meeste lanceercontracten hadden afgesloten met commerciële ruimtevaartbedrijven, had alleen de Japanse deelnemer zijn maanlander min of meer gereed.

Veel van de teams zeggen door te gaan met hun pogingen de maan te bereiken, onder meer voor het delven van kostbare materialen. De baas van Moon Express noemde de X Prize de kers op de taart van het bedrijfsplan, maar zonder het geld denkt het concern het ook te redden. Moon Express werkt onder meer samen met Nasa.

3D-printer

De X Prize was een door Peter Diamandis bedachte prijs van 10 miljoen dollar voor het team dat zonder hulp van de overheid een bemand vaartuig tot boven de 100 kilometer kon schieten; de officiële grens waar de ruimte begint. Het toestel moest herbruikbaar zijn en binnen twee weken opnieuw de ruimte bereiken. De X Prize werd in 2004 gewonnen door het bedrijf Scaled Composites, met zijn ruimteveer SpaceShipOne, ontworpen door Burt Rutan. Uit deze prijs is de Google Lunar X Prize voortgekomen, waarbij landen op de maan het doel werd.

Toen Peter Diamandis de X Prize in de jaren negentig aankondigde, deed hij dat in St. Louis, de plaats waar Lindbergh zijn financiers vond voor zijn solovlucht van New York naar Parijs. Voor de aankondiging had Diamandis onder meer Neil Armstrong gestrikt. De beloofde tien miljoen dollar prijzengeld had hij echter bij lange na niet. Later werd de prijsvraag overgenomen door Google en werd de maan het doel.

Overigens is de verwachting dat commerciële ruimtevaart de X Prize niet langer nodig heeft voor succes. Onder meer SpaceX heeft plannen om naar de maan te gaan. Ook zijn er inmiddels talloze andere ruimtevaartinitiatieven. Zo is deze week voor het eerst vanuit Nieuw-Zeeland een satelliet in een baan om de aarde gebracht met een kleine, goedkope raket die deels uit de 3D-printer komt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden