Lichtpunten op Ceres mogelijk torens van ijs

De twee lichtvlekken op de dwergplaneet Ceres zijn misschien het resultaat van vulkanische ijsuitbarstingen, zeggen onderzoekers van NASA. Dit vermoeden ze omdat de tot op heden onverklaarbare witte punten onder elke hoek zichtbaar blijven.

Dwergplaneet Ceres. Beeld ap
Dwergplaneet Ceres.Beeld ap

Nieuwe beelden van Ceres lijken te wijzen op ijs dat uit het planetaire oppervlak naar boven schiet. Wanneer het ijs op de bodem van een krater zou liggen, was het slechts vanuit bepaalde hoeken te zien. Maar dit is niet het geval. Ruimtesonde Dawn, die van NASA de opdracht heeft onderzoek te doen naar Ceres, heeft de lichtpunten vanuit elke hoek in beeld gebracht.

IJsvulkanisme

David O'Brien van het Planetary Science Institute in Arizona wijst op een mogelijke oceaan onder het oppervlak van Ceres. Die 'onderaardse' oceaan zou bedekt zijn met een laag ijs. Wanneer die ijslaag aandikt, zorgt dat voor extra druk op het water en de ijslaag zelf. Het ondergrondse water zoekt zich dan een weg door dat ijs en schiet zo de ruimte in, vertelde hij op de Lunar and Planetary Science conferentie (LPSC) in Texas. De ijslaag op de oceaan moet daarvoor dun genoeg zijn om doorheen te breken, maar dik genoeg om alvorens genoeg druk op te bouwen. Ijsvulkanisme, noemen astronomen dit. Het komt voor op sommige ijsmanen.

Of de vermoedens over dit vulkanisme ook kloppen moet nog blijken, als Dawn eind april echt aan zijn werk begint. In de vijvers van stadsparken zien we dit waterspuitende effect niet, omdat de laag ijs daar te dun voor is. Bovendien kan het water in het park aan de zijkant omhoogkomen, terwijl het op Ceres geen andere uitweg dan door het ijs heeft.

De ruimtesonde van NASA, die inmiddels al zeven-en-een-half jaar onderweg is, arriveert bijna op zijn uiteindelijke baan rond zijn target Ceres. Eerder deze maand ving het zwaartekrachtsveld van Ceres hem op meer dan zestigduizend kilometer van diens oppervlak. Op dit moment cirkelt Dawn er steeds dichter naartoe. In november dit jaar komt hij het dichts bij de planeet, wanneer hij er op 375 kilometer boven hangt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden