Impressie van de ruimtetelescoop Gaia.
Impressie van de ruimtetelescoop Gaia. © EPA

Kosmische 'wegpiraten' vergroten kans op catastrofale komeetinslag

Opgepast, kosmische wegpiraten in zicht, blijkt uit nieuwe metingen.

Het is druk op de Melkweg. Gemiddeld eens in de veertig- à vijftigduizend jaar raast er een ster 'rakelings' langs onze zon, op minder dan drie lichtjaar afstand. Dat blijkt uit metingen van de Europese ruimtetelescoop Gaia, die heel nauwkeurig posities en snelheden van sterren opmeet. De zwaartekracht van zo'n kosmische wegpiraat verstoort de kolossale wolk van kometen die zich rond de zon bevindt.

Resultaat: een grotere kans op een catastrofale komeetinslag op aarde. De ster Gliese 710 vliegt over 1,35 miljoen jaar zelfs door de buitenste delen van die kometenwolk heen, wat tot veel gevaarlijke kosmische brokstukken kan leiden die ook de aarde kunnen bedreigen. Afremmen of bijsturen lukt niet. Als de mensheid tegen die tijd nog bestaat, is het voor haar hopen op een goede afloop.