Kopzorgen NASA om lekke band marswagen Curiosity

Bandenpech op een regenachtige avond langs de A4 is al geen pretje, op 380 miljoen kilometer afstand van huis is het helemaal vervelend. Voor Curiosity Rover, de verkenner die sinds 2012 over Mars scharrelt en kampt met flinke gaten in zijn wielen, zit een belletje naar de pechhulp er niet in. Dus moet eigenaar NASA andere manieren bedenken om te voorkomen dat de toenemende schade de Marsauto fataal wordt.

Beeld epa

Dat het niet goed gaat met de wielen van Curiosity was al bekend: op selfies die de verkenner naar aarde stuurt is te zien hoe in met name de voorste van zijn zes raderen fikse gaten zijn gereden. Scherpe stenen op het planeetoppervlak blijken zich gemakkelijk door de aluminium huid van de wielen te boren, die slechts 0,75 millimeter dik is. Stevigte halen de 50 centimeter hoge wielen uit dikkere dwarsverbindingen, een soort schoepen die ook de grip op de grond vergroten. Het spoor dat zij in de Marsbodem achterlaten bevat trouwens de morsecode voor JPL, de afkorting van NASA's Jet Propulsion Laboratory dat de missie leidt.

De schade aan het onderstel blijkt na drie jaar groter dan was voorzien. Wel zijn alle dwarsverbindingen nog intact, aldus projectleider Jim Erickson van JPL tegenover de website Space.com. Zelfs als er een breekt, betekent dit volgens hem nog geen man overboord. Maar de voorste wielen verslechteren snel en ook de middelste vertonen fikse schade. De achterwielen zijn nog zo goed als nieuw, aldus Erickson.

Om verdere achteruitgang zoveel mogelijk te beperken, onderzoekt NASA op aarde of de wielen van Curiosity met software-aanpassingen kunnen worden ontlast, bijvoorbeeld door in ruig terrein de hoeveelheid kracht die de motoren overbrengen te beperken. Ook wordt de hulp ingeroepen van NASA's Mars Reconnaissance Orbiter, de sonde die sinds 2006 om de planeet draait. Deze satelliet kan met zijn zeer gedetailleerde camera het Marsoppervlakte scannen en routes in kaart brengen waar de kans op ontmoetingen met scherpe keien kleiner is.

NASA heeft naar aanleiding van de problemen een proefopstelling gemaakt waarin de situatie op Mars wordt gesimuleerd, om te kunnen inschatten hoe de wielen de zich de komende tijd zullen houden. Uit de proeven blijkt volgens Erickson dat na drie jaar de wielen nog niet op de helft van hun levensduur zijn. Met een beetje geluk moet Curiosity dus nog tot 2018 kunnen rondrijden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden