Kauwgom kauwen in de klas zorgt voor betere schoolprestaties

Gezond

Nog altijd verbieden veel scholen malende kaken in de klas. Toch doen verhalen de ronde over de effecten van kauwgom kauwen op onze prestaties. De concentratie zou verbeteren, de stress zou afnemen en de alertheid toe. Wat is daarvan waar? Worden we slimmer met een kauwgompje?

Foto anp

De laatste tien jaar verschenen talloze onderzoeken naar de psychologische effecten van kauwgom. Een steekproef uit die studies levert al gauw meer verwarring op dan duidelijkheid: zelfs overzichtsartikelen komen tot de conclusie dat de onderzoeken tegengestelde resultaten opleveren.

Typisch wetenschap, zegt Erik Scherder, hoogleraar neuropsychologie aan de Vrije Universiteit. 'Het is ook lastig te meten. Er zijn onderzoeken waarbij de ene groep proefpersonen kauwgom kauwt en de andere groep niet. Daaruit blijkt dat de kauwers beter scoren op cognitieve testen. Zonder beginmeting zijn die experimenten alleen niet zo sterk.'

Beter werkgeheugen

Kijken we vanuit het biologische mechanisme, zegt Scherder, dan is er zeker iets te zeggen vóór de effecten van kauwen. Als we kauwen, gaat de hartslag omhoog en neemt de doorbloeding toe. Bijvoorbeeld in de hersenstam, die verantwoordelijk is voor de activatie van hersenfuncties. 'Logisch dus dat de aandacht en de alertheid toenemen, al is dat in een experiment lastig aan te tonen.'

Ook Esther Aarts, cognitief neurowetenschapper bij het Donders Instituut in Nijmegen wijst op biologische mechanismen die mogelijk een rol spelen door het kauwen, waaronder een verhoogde toevoer van suiker en zuurstof naar het brein. Daarnaast zou de zich steeds maar herhalende beweging van het kauwen een reden kunnen zijn voor betere prestaties: mensen doen vaker aan repetitieve handelingen als ze zich concentreren, zoals het klikken van een pen of het plukken aan haren.

Dat een kauwgompje het werkgeheugen verbetert, daarover zijn veel studies het eens. Een taak waarbij proefpersonen op de korte termijn iets moeten onthouden, zoals de plek van een blokje in een raster, lukt bijvoorbeeld beter bij degenen die kauwgom kauwen. Ook de alertheid gaat door het kauwen omhoog, waardoor kauwgomkauwers een kortere reactietijd hebben.

'Kauwen heeft duidelijk een acuut effect. Een langduriger effect is lastiger vast te stellen, al is er wel een verband tussen kauwen en geheugen', zegt Scherder. Zo blijkt uit onderzoek waaraan hij zelf meewerkte dat oudere mensen met een verslechterd kauwvermogen ook een verminderd geheugen hebben. 'Ik raad mensen aan om te blijven kauwen zo lang ze dat nog kunnen.'

Naast verbeterde cognitieve vaardigheden vermindert kauwgom mogelijk ook stress. Mensen die normaal veel kauwgom kauwden en daar voor een proef mee stopten, ervoeren extra stress. Bij tieners die gedurende twee weken regelmatig kauwgom kauwden, was de gom geassocieerd met een afname van angst en depressie.

Kunnen we schoolkinderen dan niet beter gewoon kauwgom laten kauwen, zoals op sommige scholen bij de Citotoets gebeurt? Scherder: 'Ik denk dat het helpt - zeg ik in alle voorzichtigheid.'

Een klein Amerikaans experiment met een wiskundeklas liet hogere toetsresultaten zien voor de kauwgomkauwende groep. Zolang het niet onder de tafels geplakt zit, lijkt kauwgom in de klas geen gek idee.

Ook een vraag voor deze rubriek?

Mail naar gezond@volkskrant.nl

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.