De Week in Wetenschap Debug Project

Kan de mensheid eindelijk zijn wapens richten op die vervelende mug?

Onderschat nooit de vijand. Zeker niet wanneer die Aedis aegypti heet.

De vrouwelijke Aedis aegypti-mug is berucht om de verspreiding van onder meer gele koorts, knokkelkoorts en zika. Beeld Imageselect

Dat is dus sinds kort ook een beroep: in een bestelbusje door de stad rijden, heavy metal uit de speakers, terwijl je onder toeziend oog van verbijsterde voetgangers wolken vol muggen de straat op blaast.

Medewerkers van het Debug Project zetten miljoen muggen uit in de Californische stad Fresno. Niet zomaar muggen gelukkig, maar steriele mannetjes, onvruchtbaar gemaakt door ze met een bacterie te infecteren. Het idee: als de bijtende, ziekteverspreidende vrouwtjes paren met deze gemanipuleerde mannetjes, komen de eitjes niet uit en stort de muggenpopulatie in. Het aantal vrouwelijke Aedis aegypti-muggen, berucht om de verspreiding van onder meer gele koorts, knokkelkoorts en zika, nam in de stad met 95 procent af.

Elk dier heeft zijn plek in de voedselketen, maar hoe zou een wereld zonder muggen eruit zien? Het wetenschappelijk tijdschrift Nature zocht dat ooit uit en kwam tot de verrassende conclusie dat het voor de meeste ecosystemen geen ramp zou zijn als muggen van de een op de andere dag zouden verdwijnen. Vogels die nu muggen eten? Die stappen wel over op andere insecten. Wat zou je als vogel liever eten, vraagt een entomoloog zich af in Nature, ‘22 ons mot-filet of 6 ons muggenhamburger?’

Taaie tegenstander

Kan de mensheid, toch behoorlijk goed in het decimeren van soorten die je juist wél een lang en gelukkig leven gunt, eindelijk zijn wapens richten op een rotbeest dat niet gemist zal worden. Niet dat dat snel zal lukken, waarschuwden experts deze week al in de Volkskrant. De mug is een uiterst taaie tegenstander. Vanaf 50 meter kan ze haar prooi al ruiken. Bovendien legt één vrouwtje zo’n honderd eitjes per keer – knappe kip die daaraan kan tippen. En dan nog dat grenzeloze doorzettingsvermogen. Ik woon in waterrijk gebied en slaap het halve jaar onder een klamboe, maar een paar keer per week weet zo’n mug met z’n minibreintje toch naar binnen te vliegen. ‘Mug’, murmelt mijn vriendin dan in halfslaap, waarna ik geacht word op jacht te gaan, terwijl ik mijn eigen gigantische zoogdierhersenen breek over de vraag hoe die kleine krengen mijn verdedigingswal nu weer hebben omzeild.

Zouden de vrouwtjesmuggen in Fresno echt onder de indruk zijn van het Debug Project? Of zoemen ze elkaar alweer evolutionaire tips toe, om die onvruchtbare mannetjes voortaan links te laten liggen? Niet ons type, laat ze maar terugvliegen naar hun laboratorium, die nepperds.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden