In VS wordt de lucht alleen maar droger en heter

De langdurige droogte in Californië heeft gisteren geleid tot een drastische maatregel: alle steden en gemeenten moeten het komende jaar een kwart minder water verbruiken. Het is voor het eerst dat zo'n maatregel wordt opgelegd, maar deze lag wel in de lijn der verwachting. Versterkt door de opwarming van de aarde wordt het in het westen en midden van de VS mogelijk tientallen jaren extreem droog.

Een autowrak in het drooggevallen stuwmeer van Almaden bij San Jose in Califonië.Beeld Foto Justin Sullivan / Getty

Grote delen van de Verenigde Staten stevenen in de tweede helft van deze eeuw af op de ergste droogteperiode in duizend jaar. De 'megadroogte' kan tientallen jaren aanhouden, voorspellen Amerikaanse onderzoekers van de NASA en de universiteiten van Cornell en Columbia.

Het zuidwesten van Amerika en de centrale laagvlakte (Central Plains) gaan al enkele jaren gebukt onder ongewone droogte. Wat deze gebieden na 2050 te wachten staat, is volgens de onderzoekers nog veel ernstiger.

Zij vergeleken klimaatmodellen voor de komende decennia met gegevens over perioden van grote hitte en droogte in de Middeleeuwen. 'De megadroogten van de 12de en 13de eeuw duurden 40, 50 of 60 jaar. Deze droogte zal erger worden - long and bad', zegt Benjamin Cook van het NASA Goddard Institute for Space Studies telefonisch vanuit New York. Het verschil met eerdere droogteperioden is volgens hem dat toekomstige droogte wordt versterkt door de opwarming van de aarde.

Volgens de onderzoekers, die hun studie publiceerden in Science Advances, is er een kans van ruim 80 procent dat grote delen van het westen en midden van de VS te maken krijgen met een droogte van 35 jaar of meer. In het bedreigde gebied liggen staten als Californië, Arizona, Texas, New Mexico en Oklahoma. Hier zal water nog schaarser worden dan het nu al is. De gevolgen voor natuur, landbouw en de mens zullen ingrijpend zijn.

Cook en zijn collega's reconstrueerden vroegere klimatologische omstandigheden aan de hand van jaarringen in boomstammen. Informatie uit het verleden combineerden ze met zeventien klimaatmodellen en gegevens over grondwater, neerslag en verdamping. Op basis daarvan analyseerden ze de gevolgen van stijgende temperaturen en veranderende neerslag.

Ze gingen uit van twee scenario's: een waarbij de uitstoot van broeikasgassen 'gewoon' zou blijven toenemen en een waarbij de uitstoot zou worden gematigd. De conclusie was in beide gevallen dat er na 2050 minder regen valt, meer verdamping is en dat de grond uitdroogt. Met een vicieuze cirkel als gevolg. De lucht wordt alleen maar droger en heter.

Waarschuwing

Het is een degelijk en goed onderbouwd onderzoek, oordeelt Eddy Moors, werkzaam bij Alterra Wageningen UR en hoogleraar water en klimaat aan de VU in Amsterdam. 'Het is een waarschuwing, het stemt tot nadenken. Als dit gaat gebeuren, wat doen we dan? Hoe gaan we ermee om?' Ook al zijn er volgens hem opmerkingen te maken over de computermodellen die de Amerikanen hebben gebruikt, op de uitkomsten van het onderzoek valt weinig af te dingen.

Is dit drama nog af te wenden? Moors: 'Alleen als we erin slagen de uitstoot van broeikasgas sterk terug te dringen, kan het. Tot nu toe is dat niet gelukt. En als dat gebeurt dan duurt het lang voordat dit tot klimaatverbetering leidt.' Het is volgens hem onontkoombaar dat in Californië en andere staten het watergebruik wordt beperkt. In steden en landbouwgebieden wordt nog te kwistig omgesprongen met water.

Beeld anp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden