'Ik werk op een 'bodyfarm' in Texas'

De Volkskrant interviewt de avontuurlijkste wetenschappers over hun veldwerk. Hayley Mickleburgh onderzoekt ontbindende lichamen in Texas.

Hayley Mickleburgh. Beeld null
Hayley Mickleburgh.

'Hoe hou je het uit in die stank? Dat vragen anderen mij eigenlijk nog het vaakst. En inderdaad: de eerste keer dat je met gedoneerde lichamen werkt, komt de geur van ontbinding hard aan. Ik was er na zeven maanden aan gewend, ik dacht altijd maar: het is een natuurlijke geur. Uiteindelijk ontbinden we allemaal, en ooit zal ik zelf ook zo ruiken.

'Ik werk op een 'bodyfarm' in Texas. Dat is een enorm natuurgebied van de universiteit waar we gedoneerde lichamen in de buitenlucht neerleggen en kijken hoe ze ontbinden. Zelf wilde ik precies in kaart brengen hoe een lichaam stap voor stap uiteenvalt tot skelet in ondiepe kuilen, zoals ze vroeger mensen begroeven.

'Als archeologen een skelet vinden, liggen de botten niet altijd netjes in de vorm van een lichaam maar vaak her en der en door elkaar. Hoe komt een ontbindend lichaam in zo'n positie terecht? Dat is wat ik onderzoek, door echte lichamen neer te leggen en te kijken hoe ze precies ontbinden. Dat is niet alleen handig voor archeologen. Ook bij 'verse' lichamen is het goed om te weten of ze op natuurlijke wijze zo zijn komen te liggen, of dat er misschien menselijk handelen bij is komen kijken en er sprake is van een misdrijf.

'Om het verval van de lichamen in kaart te brengen maak ik 3D-modellen. Hiervoor moet ik iedere dag honderdvijftig tot tweehonderd foto's van de lichamen maken, uit alle hoeken. Dus loop ik elke ochtend gewapend met camera en kladblok naar mijn donaties - zo noemen we de gedoneerde lichamen, uit respect voor de overledene. Vervolgens draai ik continu rondjes om het ontbindende lichaam, mijn statief met camera steeds 10 centimeter opschuivend. Zo ben ik wel anderhalf uur per lichaam bezig. Dat is wat ik het heftigst vind: als je zoveel tijd bij de lichamen doorbrengt, bouw je stiekem toch een soort band op. Dan komt het best hard aan als zo'n lichaam ineens in één dag half ontbonden is. Het kan razendsnel gaan in het hete, vochtige Texaanse klimaat. Elke keer is het weer spannend: hoe liggen ze er vandaag bij?

'Meestal ga ik vroeg in de ochtend op pad, wanneer het nog een beetje is uit te houden in de hitte. Dan sta je daar, in zo'n Texaans landschap met distels, struiken en die typische rode, gebakken grond. In je eentje, met honderdvijftig ontbindende lichamen om je heen. Toch heb ik dat geen moment naar gevonden. Het is juist een mooie omgeving, met in het voorjaar prachtige wilde bloemen en veel vlinders die op de lichamen afkomen. Dat is ook wat veel donateurs aanspreekt: ze geven hun lichaam als het ware terug aan de natuur. Een mooi idee, toch?'

Naam Hayley Mickleburgh
Leeftijd 32
Beroep Bio-archeoloog aan de Universiteit Leiden
Missie Bottenpuzzels ontcijferen

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden