COLUMNGeorge van Hal

Hoe we tóch ooit Star Trekje kunnen spelen tussen de sterren

null Beeld

Sla er sciencefictionreeksen als Star Trek en Star Wars op na en het lijkt onze onvermijdelijke lotsbestemming: ooit zal de mensheid vliegen tussen de sterren. Helaas blijken die sterren in elke praktische zin onbereikbaar ver weg. Zelfs de ster het dichtst bij de zon, Proxima Centauri, is zo’n 4,2 lichtjaar van hier, een grove 40 biljoen kilometer. Onze snelste ruimtesondes zouden er tienduizenden jaren over doen om die afstand te overbruggen. Aan bemande vluchten hoef je niet eens te denken.

Vandaar dat twee onderzoekers van de Universiteit van Californië deze maand eens aan een ouderwets staaltje omdenken deden: waarom vliegen naar een andere ster, als de sterren ook naar óns kunnen komen?

Dankzij de natuurlijke dans van sterren rond het centrum van de Melkweg komen ze soms namelijk plots véél dichterbij. De onderzoekers concluderen dat de komende miljard jaar ten minste een keer een ster op zo’n tweehonderdmaal kortere afstand staat dan Proxima Centauri. Dat is dichterbij dan de oortwolk, de verzameling ijzige gruisballen die de uiterste grens markeert van ons zonnestelsel.

Wanneer zo’n ster ons nadert, en welke het dan is, blijkt lastig te voorspellen. Toch kan de mensheid maar beter overwegen om zo’n passerende ster als kosmische reddingsboei te gebruiken, stellen de onderzoekers. Over grofweg een miljard jaar maakt onze gestaag groter en heter wordende zon het leven hier namelijk definitief onmogelijk. Natuurlijk: dat duurt nog vele generaties. Ook is nog niet bekend of rond een bezoekende ster straks wel een wereld draait waarop we kunnen leven. Maar je kunt maar beter vast voorbereid zijn.

Artistieke impressie van ruimtetelescoop Gaia. Beeld ESA
Artistieke impressie van ruimtetelescoop Gaia.Beeld ESA

Grappige bijvangst van de Amerikaanse analyse is dat deze ook een mogelijke verklaring levert voor de zogeheten Fermiparadox, de vraag waarom we – als leven inderdaad zo makkelijk ontstaat als sommigen denken – niet overal om ons heen buitenaardse beschavingen door de kosmos zien vliegen. Want als sterrenreizen alleen praktisch is wanneer de bestemming heel dichtbij komt, en het alleen de investering van tijd en moeite waard is als je eigen planeet op de slooplijst van je moederster staat, dan slinkt de schatting van hoogtechnologische beschavingen in onze kosmische buurt direct flink. In een straal van dertig lichtjaar zitten er dan ten hoogste twee, schrijven ze.

Omgekeerd zou de aarde natuurlijk ook voor anderen een interessant doelwit kunnen zijn. Wanneer de verkeerde beschaving passeert, ben je dan voor je het weet een onvrijwillige figurant in een wereldwijde reprise van oorlog-met-aliens-film Independence Day.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden