WETENSCHAP

Hier maakt ruimtelander Philea de eerste komeetlanding ooit

Ruimtelander Philae van de ESA maakt woensdag de eerste komeetlanding ooit.

Ruimtelander Philea moet op het kruisje terecht komen. Beeld ESA
Ruimtelander Philea moet op het kruisje terecht komen.Beeld ESA

Daar moet-ie neerkomen, komeetlander Philea, komende woensdag. Bij het kruisje. Afgeduwd door ruimtesonde Rosetta, die naast komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko door ons zonnestelsel scheert. Maar bij het kruisje komt Philae waarschijnlijk niet terecht. Preciezer dan een straal van 500 meter kan de landing niet bepaald worden. Om een idee van de schaal te geven: de rotsblokken rechtsboven zijn ongeveer 20 meter groot.

Een halve kilometer is een flinke marge voor een komeet die op zijn breedst 4 kilometer is. En eigenlijk heeft de pr-afdeling het kruisje iets te hoog getekend. Maar zolang Philae op het vlakke landt, is de vluchtleiding allang tevreden. In het gekozen gebied lukt dat in 80 procent van de gevallen. De donkere vlakken zijn schaduwen van hellingen. Landt Philae daar, dan kukelt het apparaat om en is het hopeloos verloren.

Philae gaat de samenstelling van de ruimteklomp onderzoeken. Lijkt makkelijk, een grijs rotsblok, maar schijn bedriegt. De komeet is in werkelijkheid gitzwart en niet van steen. Hij zou in water gemakkelijk blijven drijven, zo licht is hij. Het oppervlak lijkt eerder op asfalt. Ook zwart, organisch en poreus. Van binnenin spuiten stof en water in gasvorm naar buiten. De ESA hoopt vooral te achterhalen wat zich onder het oppervlak bevindt. Daar zitten organische stoffen en water, zoveel is zeker, maar Philae moet de precieze samenstelling vinden.

Ontstaan van leven

Eerst moet het apparaat landen. Dat wordt geen makkie. De zwaartekracht op de komeet is verwaarloosbaar, waardoor de sonde zonder houvast vanzelf zou wegdrijven. Met boren en harpoenen ketent het voertuig zich bij landing vast. Dan kan hij een paar maanden aan de slag. De komeet komt in maart zo dicht bij de zon dat de lander het in de sterk gestegen temperaturen begeeft.

De analyses leren ons mogelijk meer over het ontstaan van leven. Als de gevonden stoffen vergelijkbaar zijn met aardse materialen, is het aannemelijker dat meteorietinslagen hebben bijgedragen aan het ontstaan van leven hier, miljarden jaren geleden.

Uitleg: Rosetta-missieleider Fred Jansen

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden